TORTUGA BLANCA (Dermatemys mawii)

Tortuga Blanca Dermatemys mawii

 

La tortuga blanca, en peligro crítico de extinción, es la única especie superviviente de una familia de tortugas históricamente extendida. Sin embargo, todo el linaje está ahora restringido a partes de Belice, el sur de México y Guatemala.

La tortuga blanca se separó de todas las demás tortugas hace unos 80 millones de años. Para poner esto en perspectiva, esta especie se sienta sola en la punta de una rama del árbol de la vida que se remonta a la época de los dinosaurios.

Esta gran tortuga de agua dulce es altamente acuática y se alimenta sólo de materia vegetal. Su gran tamaño y su carne aparentemente sabrosa significan que esta especie es un recurso muy rentable para la población local y ha sido sobreexplotada en toda su área de distribución. Esta sobreexplotación ha llevado a la extinción de muchas poblaciones.

La especie está gravemente amenazada en toda su área de distribución y está incluida en la Lista Roja de la UICN como especie en peligro crítico sobre la base de las amplias, dramáticas y continuas disminuciones de población. La especie está ahora protegida por diversas formas de legislación nacional e internacional y figura en el Apéndice II de la CITES. Se están llevando a cabo esfuerzos de cría en cautiverio, y la aplicación de las medidas existentes es fundamental para la supervivencia de esta especie.

 

Distribución geográfica

La tortuga blanca, Dermatemys mawii, se encuentra en América Central desde el sur de México hasta el norte y el este de Guatemala central, excluyendo la Península de Yucatán. También se ha informado de avistamientos de D. mawii en la parte septentrional de Honduras.

 

Hábitat

Mientras haya un abundante suministro de alimentos, la tortuga blanca no es muy exigente sobre el medio ambiente en el que vive. Los individuos pueden habitar casi cualquier ambiente acuático de agua dulce dentro de su rango, desde cuerpos de agua limpia y profunda hasta remansos fangosos, arcos de buey y piscinas estacionales temporales. Principalmente, sin embargo, viven en grandes lagunas, lagos y ríos.

La presencia de percebes en los caparazones de algunos individuos indica que los entornos salados no suponen un problema para esta especie de tortuga y puede mostrar que la tortuga tabasco pasa el tiempo en las zonas de marea cerca de las bocas de los grandes ríos.

Descripción física

En la edad adulta, la tortuga blanca puede llegar a ser bastante grande. En su mayor tamaño, este animal puede medir hasta 65 cm de longitud y puede pesar aproximadamente 20 kg.

El caparazón liso, algo aplanado, la parte superior de la cáscara, tiene un color gris oliva uniforme y está sólo ligeramente abombado.

La parte inferior, o plastrón, es de color crema, redondeada en la parte delantera y dentada en el extremo.

En los adultos, el caparazón carece de una cresta vertebral bien definida que recorra su centro y es lisa y sin muescas alrededor del borde exterior.

En los juveniles de la especie, esta cresta está presente así como un extremo del caparazón posterior dentado que está algo extendido. Además, los jóvenes tienen un caparazón de color más marrón y una quilla, que está ausente en los adultos. Además de ser liso, el caparazón es bastante grueso y bastante pesado.

Los huesos que componen la cáscara pueden llegar a estar tan fuertemente fusionados en los adultos mayores que las suturas, las estructuras que unen los huesos de la cáscara, se vuelven casi invisibles, incluso en las cáscaras secas y óseas.

La cabeza de la tortuga blanca es bastante pequeña, su cráneo carece de varios rasgos presentes en la mayoría de las tortugas. La nariz de la tortuga, ligeramente respingada, es grande y tiene forma de tubo con amplias fosas nasales. Es un rasgo bastante prominente de la cara de la tortuga porque se proyecta con bastante fuerza desde la parte delantera de la cabeza.

La mayoría de las partes carnosas de la Tortuga blanca son de color gris oliva, siendo la parte inferior de color blanco o gris pálido. Cerca de su superficie superior, el organismo es de color marrón rojizo a amarillo, mientras que sus lados típicamente permanecen de color gris oliva del caparazón.

Las tortugas macho adultas tienen un parche triangular que cubre toda la sección superior de la cabeza de color amarillo dorado, así como marcas amarillas a cada lado de la cabeza. Las hembras y las tortugas que aún no han alcanzado la madurez, tienen parches opacos y marcas laterales apenas visibles. Los juveniles, sin embargo, muestran una raya amarilla que se extiende hacia atrás desde el ojo.

La cola de la tortuga tabasco es gruesa y más larga en los machos que en las hembras. Se extiende más allá del borde de la parte posterior del caparazón en los machos y apenas hasta ese borde en las hembras.

Increíblemente delgada y casi como una membrana, los escudos de la tortuga blanca, cubiertas de queratina sobre los huesos que forman el caparazón, son muy sensibles y propensos a las aberraciones cuando están en contacto con superficies duras. Si, por ejemplo, el animal entra en contacto con el hormigón, pasará poco tiempo antes de que el animal casi se haya desgastado hasta el hueso. Aunque el daño que se puede hacer será reparado hasta cierto punto, nunca se curará completamente y volverá a ser liso, como lo fue una vez. Las hojas de hueso muerto se desprenderán para revelar una superficie picada, pero curada. Los bordes cortantes, como las suturas, se vuelven virtualmente invisibles en los adultos.

Las piernas de Dermatemys mawii son de color gris oscuro sin ningún patrón. Las patas están totalmente palmeadas y son anchas, cada una con grandes escamas en los bordes exteriores

 

Reproducción de la tortuga blanca

La anidación se produce continuamente de septiembre a noviembre durante la época en que los ríos en los que viven las tortugas blancas crecen considerablemente debido a las inundaciones causadas por el aumento estacional de las lluvias. Este fenómeno ayuda a las tortugas tabasco a reproducirse porque permite a las hembras poner huevos en zonas más apartadas del canal normal del río. Normalmente, las hembras no podrían llegar a estas áreas a pie, pero debido a que están inundadas por el exceso de agua de lluvia, es fácil nadar hasta ellas.

Una vez que las hembras han llegado a un riachuelo poco profundo, excavan un nido, ponen sus huevos y los entierran en el borde del agua bajo el lodo y la vegetación en descomposición.

Generalmente, la tortuga blanca pone huevos oblongos con cáscaras blancas muy gruesas y duras. Cada nidada contiene de seis a veinte huevos de aproximadamente 57-70 mm de largo y 30-34 mm de ancho.

Debido a que la vida de esta tortuga tabasco es tan completamente acuática (y por lo tanto difícil de estudiar), se sabe poco más sobre su desarrollo y vida temprana.

 

Comportamiento

La más acuática de todas las tortugas, la tortuga blanca pasa la mayor parte del día o bien descansando bajo el agua, o bien flotando en su superficie, normalmente dormida. Gran parte de su alimentación y otras actividades se realizan durante la noche. No se asolea en la parte superior de los troncos y las orillas de los ríos como la mayoría de las tortugas.

Debido a que está tan bien adaptada a su hogar acuático, sus extremidades no pueden soportar su propio peso corporal, lo que hace que la mayoría de los movimientos que se intentan en tierra estén muy mal coordinados. Como resultado, la tortuga tabasco tiene grandes dificultades para caminar por tierra a cualquier distancia, así como para levantar la cabeza. Sin embargo, sus movimientos de natación bajo el agua son rápidos y bien ejecutados.

Debido a un mecanismo de respiración muy adaptable, sólo es necesario que la tortuga de río centroamericana salga a la superficie periódicamente para tomar aire. Aspira agua a través de su boca y extrae el oxígeno disuelto del agua por medio de un revestimiento faríngeo altamente perforado (justo detrás de la cavidad nasal). El agua usada es entonces expulsada de nuevo a través de sus fosas nasales. En el agua turbia o turbia, el movimiento del agua que entra en la boca y sale por la nariz es visible. Esta especie de tortuga es muy pasiva y tiene una disposición suave. Cuando se la manipula, golpea su cola y sus extremidades con fuerza, pero rara vez muerde.

El cortejo y los hábitos de apareamiento de la tortuga blanca no han sido descritos. Sin embargo, debido a que los miembros del sexo opuesto luchan cuando se mantienen juntos en cautiverio, se cree que es un proceso bastante agresivo.

Los huevos, crías y adultos de esta especie son cazados y comidos por humanos, cocodrilos, mapaches, coatíes, nutrias de río y un número de aves zancudas.

 

Alimentación de la tortuga blanca

La tortuga blanca generalmente come plantas sumergidas bajo el agua o las que se elevan justo por encima de la superficie del agua. Típicamente, estas incluyen la hierba de río Russell (Paspalum paniculatum), y las hojas y frutos caídos de las ramas que crecen sobre el agua.

Sin embargo, la tortuga blanca doméstica ocasionalmente comerá pescado. Los jóvenes en cautiverio tienden a aceptar más fácilmente la materia animal como alimento, lo que puede demostrar que las jóvenes tortugas tasbasco son más propensas a ser carnívoros.

Importancia económica para los seres humanos

La carne de tortuga blanca es una fuente de alimento de alta calidad que se puede obtener en gran cantidad de una tortuga. Las tortugas tabasco comen plantas acuáticas que no son de utilidad para los seres humanos y las utilizan para producir proteínas de tortuga para el consumo humano. Las Tortugasblancas no sólo podrían suministrar una valiosa fuente de proteínas si se cultivan con éxito, sino que también podrían proporcionar una valiosa fuente de ingresos para los seres humanos que viven cerca de su hábitat.

 

Estado de conservación

Debido a que la carne de tortuga blanca se vende en mercados cercanos a los ríos a precios elevados, las tortugas son muy buscadas y han sido sobreexplotadas por los cazadores. El problema de la caza se agrava por el hecho de que estas tortugas son fáciles de capturar debido a su naturaleza pasiva. Se han aprobado leyes a nivel nacional e internacional para ayudar a D. mawii, pero la aplicación de estas leyes sigue siendo insuficiente.


VER OTRAS TORTUGAS DE AGUA DULCE