TORTUGA CHINA (Pelodiscus sinensis)

Tortuga China

 

La tortuga china (Pelodiscus sinensis) es una especie de tortuga que fue descrita por primera vez por Arend Friedrich August Wiegmann en 1835 (como Trionyx sinensis). La especie también se conoce como la tortuga de caparazón blando asiática. Hay una subespecie japónica que a veces se menciona erróneamente como Pelodiscus japonica.

 

Descripción

La tortuga china puede alcanzar una longitud de 1 cm. Tiene patas palmeadas para nadar. Se les llama “caparazón blando” porque su caparazón carece de escamas córneas. El caparazón es coriáceo y flexible, especialmente en los lados. La parte central del caparazón tiene una capa de hueso sólido debajo de él, como en otras tortugas, pero está ausente en los bordes exteriores. El caparazón ligero y flexible de estas tortugas les permite moverse más fácilmente en aguas abiertas, o en fondos de lagos fangosos.

El caparazón de estas tortugas es de color oliva y puede tener manchas oscuras. El plastrón es de color rojo anaranjado, y también puede tener grandes manchas oscuras. Las extremidades y la cabeza son de color oliva en la parte dorsal, con las extremidades delanteras más claras y las posteriores de color rojo anaranjado en la parte ventral. Hay manchas oscuras en la cabeza y líneas oscuras que irradian desde los ojos. La garganta está moteada y puede haber pequeñas barras oscuras en los labios. Un par de manchas oscuras se encuentran delante de la cola, así como una banda negra en la parte posterior de cada muslo.

 

Distribución

La tortuga de caparazón blando china se encuentra en China (incluyendo Taiwán), Vietnam del Norte, Corea, Japón y Rusia.

Es difícil determinar su área de distribución nativa debido a la larga tradición de uso como alimento y “tónico” y la subsiguiente propagación por parte de los pueblos que emigran. La tortuga china ha sido introducida en Malasia, Singapur, Tailandia, Filipinas, Timor, las Islas Batan, Guam, algunas de las Islas Hawaianas, California, Massachusetts y Virginia.

 

Hábitat

Las tortugas chinas generalmente viven en aguas salobres. En China estas tortugas se encuentran en ríos, lagos, estanques, canales y riachuelos de corrientes lentas, y en Hawai pueden encontrarse en pantanos y zanjas de drenaje.

 

Dieta

Estas tortugas son predominantemente carnívoras y en sus estómagos se han encontrado restos de peces, crustáceos, moluscos, insectos y semillas de plantas de pantano. Se alimentan de noche.

 

Movimiento

Con su largo hocico y sus fosas nasales tubulares, estas tortugas pueden “bucear” en aguas poco profundas. Cuando descansan, se acuestan en el fondo, enterradas en la arena o el barro, levantando la cabeza para respirar o agarrar la presa. Su hábito de tomar el sol no está bien desarrollado.

Las tortugas chinas a menudo sumergen sus cabezas en el agua. Esto se debe a que son portadoras de un gen que produce una proteína que les permite secretar urea de sus bocas. Esta adaptación les ayuda a sobrevivir en aguas salobres, permitiéndoles excretar urea sin beber demasiada agua salada. En lugar de eliminar la urea orinando a través de su cloaca como la mayoría de las tortugas, lo que implica una pérdida significativa de agua, simplemente se enjuagan la boca en el agua.

Cuando se les provoca, ciertas poblaciones de estas tortugas son capaces de excretar un fluido maloliente por los poros del borde anterior de sus caparazones.

 

Ciclo de vida

Estas tortugas alcanzan la madurez sexual entre los 4 y 6 años de edad. Se aparean en la superficie o bajo el agua. Un macho sostendrá el caparazón de la hembra con sus extremidades delanteras y puede morderle la cabeza, el cuello y las extremidades. Las hembras pueden retener el esperma durante casi un año después de la cópula.

Las hembras ponen de 8 a 30 huevos en una nidada y pueden poner de 2 a 5 nidadas cada año. Los huevos son puestos en un nido. Son esféricos y tienen un promedio de unos 20 mm de diámetro. Después de un período de incubación de unos 60 días, que puede ser más largo o más corto dependiendo de la temperatura, los huevos eclosionan.

La longitud media del caparazón de la cría es de alrededor de 1 y el ancho también es de alrededor de 1. El sexo de las crías no está determinado por la temperatura de incubación.

 

Conservación

Las poblaciones silvestres figuran como vulnerables en la Lista Roja de la UICN.

 

Relaciones con los humanos

La tortuga china de caparazón blando es una especie de tortuga criada en las granjas de China. Según los datos obtenidos de 684 granjas de tortugas chinas, se vendieron más de 91 millones de tortugas de esta especie cada año; teniendo en cuenta que estas granjas representaban menos de la mitad de las 1.499 granjas de tortugas registradas en China, el total nacional podría ser más del doble.

Estas tortugas se consideran un manjar en muchas partes de Asia. La sopa de tortuga se hace con esta especie. En Japón, pueden ser guisadas con fideos de hōtō y servidas como un manjar de invierno. Muchos coreanos, incluso hoy en día, generalmente tienen un tabú contra el consumo de tortugas que tiene su origen en el chamanismo coreano.

Estas tortugas pueden resultar heridas si se caen o se golpean, y son susceptibles a los hongos del caparazón. En Europa, la tortuga es una mascota popular, particularmente en países como Italia y la República Checa. Los cautivos de esta especie comerán pescado enlatado y fresco, comida de perro enlatada, carne de vaca cruda, ratones, ranas y pollo.


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