TORTUGA LAGARTO (Chelydra serpentina)

Tortuga Lagarto Chelydra serpentina

 

La tortuga Lagarto o tortuga Mordedora común (Chelydra serpentina) es una gran tortuga de agua dulce de la familia Chelydridae.

Su área de distribución natural se extiende desde el sudeste de Canadá, al sudoeste hasta el borde de las Montañas Rocosas, tan al este como Nueva Escocia y Florida.

Las tres especies de Chelydra y las grandes tortugas Lagarto (género Macrochelys) son los únicos quelídidos existentes, una familia que ahora está restringida a las Américas. La tortuga mordedora común, como su nombre lo indica, es la más extendida.

La tortuga Lagarto se caracteriza por su disposición combativa cuando está fuera del agua con sus poderosas mandíbulas en forma de pico y su cabeza y cuello muy móviles (de ahí el nombre específico de serpentina, que significa “como una serpiente”).

En el agua, es probable que huyan y se escondan bajo el agua en el sedimento. Las tortugas lagarto tienen una mortalidad elevada y variable de embriones y crías, una madurez sexual retardada, una longevidad adulta prolongada y una iteroparidad (eventos reproductivos repetidos) con un bajo éxito reproductivo por evento reproductivo.

Las hembras, y presumiblemente también los machos, en las poblaciones más septentrionales maduran más tarde (a los 15-20 años) y tienen un tamaño mayor que en las poblaciones más meridionales (unos 12 años).

La duración de la vida en el medio silvestre se conoce poco, pero los datos de marcaje y recaptura a largo plazo del Parque Algonquin de Ontario (Canadá) sugieren una edad máxima de más de 100 años.

 

Características de la Tortuga Lagarto

La tortuga Mordedora tiene una estructura robusta y musculosa con un caparazón estriado (caparazón superior), aunque las crestas tienden a ser más pronunciadas en los individuos más jóvenes. La longitud del caparazón en la edad adulta puede ser de casi 50 cm, aunque 25-47 cm es más común

La tortuga Lagarto suele pesar 4,5-16 kg .

En un estudio se encontró que las tortugas mordedoras comunes que se reproducen tienen un promedio de 28,5 cm de longitud de caparazón, 22,5 cm de longitud de plastrón y pesan alrededor de 6 kg.

Los machos son más grandes que las hembras, y casi todos los animales que pesan más de 10 kg son machos y bastante viejos, ya que la especie sigue creciendo durante toda la vida.

Cualquier ejemplar que supere los pesos mencionados es excepcional, pero el ejemplar silvestre más pesado capturado pesaba, según se informa, 34 kg.

Las tortugas lagarto mantenidas en cautiverio pueden tener un sobrepeso considerable debido a la sobrealimentación y han llegado a pesar hasta 39 kg.

En la parte norte de su área de distribución, la tortuga mordedora común es a menudo la tortuga nativa de agua dulce más pesada.

 

Hábitat de la Tortuga Lagarto

Los hábitats comunes son los estanques o arroyos poco profundos. Algunos pueden habitar ambientes salobres, como los estuarios.

Las tortugas lagarto a veces toman el sol flotando en la superficie con sólo sus caparazones expuestos, aunque en las partes septentrionales de su área de distribución, también se asolean fácilmente en troncos caídos a principios de la primavera.

En aguas poco profundas, las tortugas mordedoras comunes pueden yacer bajo un fondo fangoso con sólo la cabeza expuesta, estirando su largo cuello hacia la superficie para respirar ocasionalmente (sus fosas nasales están situadas en la punta misma del hocico, funcionando efectivamente como esnórquel).

 

Alimentación de las Tortugas Lagarto

Las tortugas lagarto consumen tanto materia vegetal como animal, y son importantes carroñeras acuáticas, pero también son cazadoras activas que se alimentan de cualquier cosa que puedan tragar, incluyendo muchos invertebrados, peces, ranas, reptiles (incluyendo serpientes y tortugas más pequeñas), aves desprevenidas y pequeños mamíferos.

En algunas zonas, las tortugas mordedoras adultas pueden ser incidentalmente perjudiciales para las aves acuáticas reproductoras, ya que ocasionalmente toman patos y ansarones, pero su efecto sobre tales presas es frecuentemente exagerado.

 

Depredadores de las tortugas mordedoras

Las tortugas lagarto tienen pocos depredadores cuando son mayores, pero los huevos están sujetos a la depredación de los cuervos, el visón americano, las mofetas, los zorros y los mapaches.

Como crías y juveniles, la mayoría de los mismos depredadores las atacarán, así como las garzas (en su mayoría grandes garzas azules), avetoros, halcones, búhos, pescadores, ranas toro americanas, peces grandes y serpientes.

Hay registros durante el invierno en Canadá de tortugas mordedoras comunes adultas en hibernación que son emboscadas y depredadas por nutrias de río del norte.Otros depredadores naturales que, según se informa, han sido presa de adultos son los coyotes, los osos negros americanos, los caimanes americanos y sus primos mayores, las tortugas mordedoras de caimán.

Las tortugas mordedoras macho grandes y viejas tienen muy pocas amenazas naturales debido a su formidable tamaño y defensas, y tienden a tener una tasa de mortalidad anual muy baja.

 

Migración de las tortugas lagarto

Estas tortugas viajan extensamente por tierra para alcanzar nuevos hábitats o para poner huevos. La contaminación, la destrucción del hábitat, la escasez de alimentos, el hacinamiento y otros factores impulsan a los pargos a desplazarse; es bastante común encontrarlos viajando lejos de la fuente de agua más cercana.

Los datos experimentales apoyan la idea de que las tortugas lagarto pueden percibir el campo magnético de la Tierra, que también podría utilizarse para tales viajes.

 

Reproducción de la Tortuga Lagarto

Esta especie se aparea desde abril hasta noviembre, con su temporada de puesta máxima en junio y julio.

La hembra puede retener el esperma durante varias temporadas, utilizándolo según sea necesario. Las hembras viajan por tierra para encontrar suelo arenoso en el que poner sus huevos, a menudo a cierta distancia del agua.

Después de cavar un hoyo, la hembra típicamente deposita de 25 a 80 huevos cada año, guiándolos hacia el nido con sus patas traseras y cubriéndolos con arena para su incubación y protección. El tiempo de incubación depende de la temperatura, y oscila entre 9 y 18 semanas.

 

¿Las Tortugas Lagarto Hibernan?

En climas más fríos, las crías pasan el invierno en el nido. La tortuga mordedora común es notablemente tolerante al frío; los estudios de radiotelemetría han demostrado que algunos individuos no hibernan, sino que permanecen activos bajo el hielo durante el invierno.

Las tortugas mordedoras que hibernan no respiran durante, en la parte norte de su área de distribución, más de seis meses desde que el hielo cubre su sitio de hibernación.

 

Como Respiran las Tortugas Lagarto ?

Estas tortugas pueden obtener oxígeno empujando su cabeza fuera del lodo y permitiendo que el intercambio de gases tenga lugar a través de las membranas de su boca y garganta. Esto se conoce como respiración extrapulmonar.

Si no pueden obtener suficiente oxígeno a través de este método comienzan a utilizar vías anaeróbicas, quemando azúcares y grasas sin el uso de oxígeno. Los subproductos metabólicos de este proceso son ácidos y crean efectos secundarios muy indeseables para la primavera, que se conocen como deuda de oxígeno.

 

Taxonomía

Actualmente no se reconoce ninguna subespecie de la tortuga leopardo o tortuga mordedora común. La antigua subespecie de Florida osceola se considera actualmente sinónimo de serpentina, mientras que las otras antiguas subespecies Chelydra rossignonii y Chelydra acutirostris se reconocen como especies completas.

 

Comportamiento

En su entorno, se encuentran en la cima de la cadena alimentaria, lo que les hace sentir menos miedo o agresión en algunos casos.

Cuando se encuentran con una especie que no les es familiar, como los humanos, en raras ocasiones, se vuelven curiosos y examinan la situación y aún más raramente pueden chocar su nariz con una pierna de la persona que está de pie en el agua.

Aunque las tortugas mordedoras tienen disposiciones feroces, cuando se encuentran en el agua o se acerca un nadador, se deslizarán tranquilamente lejos de cualquier perturbación o pueden buscar refugio bajo el lodo o la hierba cercana.

 

Cautiverio

La tortuga leopardo no es una mascota ideal. Su cuello es muy flexible, y una tortuga salvaje puede morder a su dueño incluso si es recogida por los lados de su caparazón.

Las garras son tan afiladas como las de los perros, pero no pueden ser recortadas. A pesar de esto, una tortuga mordedora no puede usar sus garras para atacar (sus patas no tienen velocidad ni fuerza en los movimientos de “arrastre”) ni para comer (no tiene pulgares oponibles), sino sólo como ayuda para cavar y agarrar.

El cuidado veterinario es mejor dejarlo en manos de un especialista en reptiles. Una tortuga silvestre común que se mordisquea hará un sonido sibilante cuando se vea amenazada o se encuentre, pero prefieren no invocar enfrentamientos.

Es un concepto erróneo común que las tortugas leopardo pueden ser recogidas con seguridad por la cola sin dañar al animal; de hecho, esto tiene una alta probabilidad de herir a la tortuga, especialmente la propia cola y la columna vertebral. Levantar a la tortuga con las manos es difícil y peligroso. Las tortugas lagardo pueden estirar sus cuellos hacia atrás a través de su propio caparazón y a sus patas traseras a ambos lados para morder.

Cuando se sienten estresados, liberan un olor almizclado detrás de sus patas.

 

¿Las tortugas mordedoras muerden?

Aunque se rumorea ampliamente que las tortugas mordedoras comunes pueden morder los dedos de las manos o de los pies de los humanos, y sus poderosas mandíbulas son más que capaces de hacerlo, nunca se han presentado casos probados para esta especie, ya que utilizan su tamaño y fuerza general para disuadir a los posibles depredadores.

Las tortugas mordedoras comunes son animales “bastante dóciles” bajo el agua que prefieren evitar las confrontaciones en lugar de provocarlas.

En 2002, un estudio realizado en el Journal of Evolutionary Biology descubrió que la tortuga mordedora común (Chelydra serpentina) registraba entre 208 y 226 newtons de fuerza en lo que respecta a la fuerza de la mandíbula. En comparación, el promedio de fuerza de mordida de un humano (área de los molares) es de entre 300 y 700 Newtons.

Se sabe que otra especie no estrechamente relacionada, conocida como la tortuga caimán, muerde los dedos, y se conocen al menos tres casos documentados.

 

Especies invasoras

En los últimos años en Italia, se han capturado grandes tortugas adultas C. serpentina de masas de agua en todo el país. Lo más probable es que hayan sido introducidas por la liberación de mascotas no deseadas. En marzo de 2011, un individuo que pesaba 20 kg  fue capturado en un canal cerca de Roma; otro individuo fue capturado cerca de Roma en septiembre de 2012

En Japón, la especie fue introducida como mascota exótica en el decenio de 1960; se ha registrado como fuente de graves lesiones por mordedura. En 2004 y 2005 se encontraron unos 1.000 individuos en la Prefectura de Chiba, que constituyen la mayoría de los individuos que se cree que han sido introducidos.

 

Conservación

La especie está actualmente clasificada como de Preocupación Menor por la UICN, pero ha disminuido lo suficiente debido a la presión de la recolección para el comercio de mascotas y la degradación del hábitat que Canadá y varios estados de los Estados Unidos han promulgado o están proponiendo medidas de conservación más estrictas.

En Canadá, está incluida como “Preocupación Especial” en la Ley de Especies en Riesgo en 2011 y es una especie objetivo para proyectos que incluyen encuestas, identificación de los principales hábitats, investigación y mitigación de las amenazas y educación del público, incluidos los propietarios de tierras. Entre los organismos participantes figuran departamentos gubernamentales, universidades, museos y proyectos de ciencia ciudadana.


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