TORTUGA DE CAJA (Terrapene carolina)

Tortuga de Caja común Terrapene carolina

 

Las tortugas de caja son tortugas norteamericanas del género Terrapene. Aunque las tortugas de caja son superficialmente similares a otras tortugas de tierra en cuanto a sus hábitos terrestres y su aspecto general, en realidad son miembros de la familia de las tortugas de estanque americanas (Emydidae).

Los doce taxones que se distinguen en el género están distribuidos en cuatro especies. Se caracterizan en gran medida por tener un caparazón abovedado con bisagras en la parte inferior, lo que permite al animal retraer la cabeza y las patas y cerrar el caparazón con fuerza para protegerse de los depredadores.

 

Donde viven

Exclusivamente en Norteamérica, las tortugas de caja se encuentran en el este de los Estados Unidos, desde el sur de Maine hasta Florida a lo largo de la costa este, y al oeste hasta Michigan, Illinois, el este de Kansas, Oklahoma y Texas.

Debido a su popularidad como mascota doméstica, la Terrapene carolina se encuentra a veces muy lejos de su rango geográfico normal.

Hay cuatro subespecies de tortuga de caja en los EE.UU.

  • Terrapene carolina bauri (tortuga caja de Florida) vive en la península de Florida.
  • La Terrapene c. major (tortuga caja de la costa del Golfo) se extiende desde la franja de Florida hacia el oeste a lo largo de la costa del Golfo hasta el este de Texas.
  • El terrapene c. triunguis (tortuga caja de 3 dedos) vive en el valle del río Mississippi desde el norte de Missouri hacia el sur a través del sudeste de Kansas y el este de Oklahoma hasta el centro-sur de Texas; y hacia el sudeste a través del oeste de Tennessee y Georgia hasta las tierras bajas de la costa.
  • La Terrapene c. carolina (tortuga caja común), que cubre la mayor superficie, vive desde Michigan y Maine en el norte, y se extiende hacia el sur hasta los límites de la otra subespecie. Se produce muy poco solapamiento entre las áreas de distribución de la subespecie Terrapene carolina, excepto en una región de Mississippi y Alabama donde T. c. triunguis y T. c. carolina se solapan.

 

Hábitat

La tortuga de caja habita en bosques abiertos, pastos y praderas pantanosas. A menudo se encuentra cerca de arroyos y estanques.

 

Descripción física

Todas las tortugas de caja tienen un plastrón (parte ventral del caparazón) sin puente, bilobo y con bisagras que permite a las tortugas de caja cerrar su caparazón casi completamente. Tienen un caparazón de bordes escarpados, con quilla, de cúpula alta y redondeada (parte dorsal del caparazón) con marcas variables. En el caparazón se pueden observar surcos de crecimiento concéntrico, aunque en algunos individuos de mayor edad se vuelven muy difíciles de ver. La mandíbula superior está ligeramente enganchada. Los dedos de los pies están sólo ligeramente palmeados.

Los machos son ligeramente más grandes en promedio, el lóbulo posterior de su plastrón es cóncavo, y las garras de sus patas traseras son cortas, gruesas y curvadas. Los machos también tienen colas más gruesas y largas. Las garras traseras de las hembras son más largas, rectas y delgadas, y el lóbulo posterior de su plastrón es plano o ligeramente convexo.

Hay algunas variaciones entre las diferentes subespecies de tortugas caja.

  • La Terrapene c. bauri tiene un tamaño aproximado de 11cm x 8cm con marcas amarillas brillantes en su caparazón marrón oscuro en forma de líneas. El plastrón también tiene líneas, al igual que la cabeza. Tienen tres dedos en sus patas traseras.
  • La carolina Terrapene c. tiene un tamaño de unos 15 cm x 10 cm con marcas muy variables de color naranja o amarillo en su caparazón marrón. Tienen cuatro dedos en sus patas traseras.
  • Terrapene c. triunguis tiene aproximadamente la misma longitud que T. c. carolina, o un poco más larga, pero con un caparazón más estrecho. Tienen un caparazón color canela u oliva con costuras más oscuras y algunas marcas vagas. Su plastrón es de un color amarillento más claro. Tienen manchas anaranjadas, rojas o amarillas en su cabeza y extremidades delanteras, y la cabeza de los machos es completamente roja.
  • Terrapene c. major es el más grande con un tamaño de unos 18 cm x 12 cm. Tienen un caparazón marrón oscuro que a menudo no tiene ningún patrón, o un patrón débil similar al del bauri. Tienen piel oscura y plastrón, así como cuatro dedos en las patas traseras.

A lo largo de los límites de las áreas de distribución de las subespecies, existen poblaciones que son extremadamente variadas debido a la hibridación entre subespecies. Muchos de estos individuos son tan variados que la identificación como miembro de una subespecie es imposible.

 

Desarrollo

La tortuga de caja muestra una determinación de sexo dependiente de la temperatura. Los nidos que están entre 22 y 27 grados C tienden a ser machos, y los que están por encima de los 28 grados tienden a ser hembras.

La tortuga caja está bien desarrollada al nacer y crece a un ritmo de alrededor de 1,5 cm por año durante los primeros cinco años, momento en el que alcanza la madurez sexual. El crecimiento se ralentiza considerablemente después de eso, pero se ha informado de que continúa por lo menos durante más de 20 años.

Se cree que algunas tortugas de caja viven más de 100 años.

 

Reproducción

La temporada de apareamiento comienza en la primavera y continúa durante el verano hasta aproximadamente octubre. Los machos pueden aparearse con más de una hembra, o con la misma hembra varias veces durante un período de varios años.

Una hembra puede poner huevos fértiles hasta cuatro años después de un apareamiento exitoso. La anidación ocurre de mayo a julio. La mayoría de los nidos comienzan al anochecer y terminan durante la noche. Los nidos son usualmente cavados en suelo arenoso o limoso, usando las patas traseras. Luego se ponen los huevos en esta cavidad y el nido es cuidadosamente cubierto de nuevo. Se ponen de 3 a 8 huevos, aunque normalmente son 4 o 5, y son elípticos con cáscaras finas, blancas y flexibles de unos 3 cm de largo por 2 cm de ancho. La incubación normalmente dura tres meses, pero esto varía según la temperatura y la humedad del suelo. La tortuga de caja muestra una determinación del sexo dependiente de la temperatura. Los nidos que están a 22-27 grados C tienden a ser machos, y los que están por encima de 28 grados tienden a ser hembras.

La tortuga de caja está bien desarrollada al nacer y crece a un ritmo de alrededor de 1,5 cm por año durante los primeros cinco años, momento en el que alcanzan la madurez sexual. El crecimiento se ralentiza considerablemente después de eso, pero se ha informado de que continúa por lo menos durante más de 20 años. Se cree que algunas carolinas Terrapene viven más de 100 años.

A lo largo de los límites del área de distribución de las subespecies existen poblaciones muy variadas debido a la hibridación entre subespecies. Muchos de esos individuos son tan variados que es imposible identificarlos como miembros de una subespecie.

Existe cierta variación entre los rituales de cortejo de la subespecie.

  • El cortejo de Terrapene carolina carolina se divide en tres fases: una fase de rodeo, mordedura y empuje; una fase de montaje preliminar; y una fase de copulación.
  • Terrapene carolina major muestra un cortejo y apareamiento que es básicamente el mismo que en T. c. carolina, pero a veces se aparean en aguas poco profundas.
  • Terrapene carolina triunguis y T. c. bauri tienen rituales algo diferentes, que pueden representar el método ancestral. Ambos machos de T. c. triunguis y T. c. bauri han añadido el comportamiento de pulsar sus gargantas. El Terrapene carolina triunguis hace esto frente a la hembra, y los machos T. c. bauri* se suben al caparazón de la hembra con los cuatro pies y luego pulsan.

La cópula real es la misma en todas las subespecies, con el macho parado algo erguido, apoyando la parte cóncava de su plastrón contra la parte posterior del caparazón de la hembra. Es en esta posición de equilibrio en la que el macho fertiliza a la hembra con su pene. Los machos a veces caen de espaldas después de la cópula, y si no pueden enderezarse mueren de hambre.

 

Comportamiento

La temperatura ambiental determina la tasa de actividad de estas tortugas. La temperatura corporal preferida está entre 29 y 38 grados centígrados.

En el calor del verano, la tortuga de caja restringe en gran medida su actividad a las mañanas y después de la lluvia. Cuando hace demasiado calor, se esconden bajo troncos y hojas en descomposición, se arrastran a las madrigueras de los mamíferos o al barro. Cuando hace mucho calor, se meten en piscinas y charcos a la sombra para refrescarse.

En la primavera y el otoño, pueden estar buscando comida durante todo el día, y a veces se asolean para calentarse. La tortuga de caja es diurna y saca una hendidura poco profunda en la que pasar la noche.

En las regiones septentrionales, latortuga de caja entra en hibernación en octubre o noviembre, pero más al sur, permanece activa más adelante en el año. Para hibernar, excavan hasta dos pies de profundidad en tierra suelta, barro, fondos de arroyos, viejos huecos de tocones o madrigueras de mamíferos. Pueden volver al mismo lugar para hibernar en años sucesivos y a veces más de una tortuga hiberna en la misma hibernácula. Generalmente emergen de la hibernación en abril. A veces se despiertan y encuentran una nueva hibernácula en días cálidos de invierno.

Cuando se asustan, las tortugas caja recogen su cabeza, cola y extremidades en su caparazón y lo cierran. Esperan en esta posición hasta que se cree que la amenaza percibida ha desaparecido. Mientras que los juveniles tienen varios depredadores, muy pocas especies pueden depredar eficazmente a los adultos debido a esta técnica de defensa.

 

Alimentación de la Tortuga de Caja

Omnívora, la tortuga de caja come caracoles, insectos, bayas, hongos, babosas, gusanos, raíces, flores, peces, ranas, salamandras, serpientes, aves y huevos indiscriminadamente.

Se han observado comiendo carroña, alimentándose de patos muertos, anfibios, diversos mamíferos pequeños, e incluso una vaca muerta.

Su preferencia varía enormemente según la estación, pero hay una tendencia definida.

Los jóvenes son principalmente carnívoros mientras crecen durante sus primeros 5-6 años.

Los adultos tienden a ser mayormente herbívoros, pero no comen hojas verdes. Las crías a menudo cazan en estanques y arroyos porque el tipo de alimento que prefieren es más fácil de capturar allí, pero los adultos suelen alimentarse en tierra.

 

Estado de conservación

La tortuga de caja no se considera en peligro de extinción a nivel nacional en los Estados Unidos, el Canadá o México, aunque varios estados de los Estados Unidos, entre ellos Michigan, New Hampshire, Massachusetts y Connecticut, incluyen a la tortuga de caja como una especie de interés especial.

Se considera en peligro de extinción en Maine. Hay pruebas de que algunas poblaciones están en declive debido a la pérdida de hábitat, la mortalidad en las carreteras y la recolección para el comercio de mascotas. La UICN las considera de menor riesgo y figuran en el apéndice II de la CITES.


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