Tortuga del Desierto (Gopherus agassizii)

Tortuga del Desierto sonora

La tortuga del desierto (Gopherus agassizii), es una especie de tortuga nativa de los desiertos de Mojave y Sonora del suroeste de los Estados Unidos y del noroeste de México y del matorral espinoso de Sinaloa del noroeste de México. G. agassizii se distribuye en el oeste de Arizona, el sudeste de California, el sur de Nevada y el suroeste de Utah.

El nombre específico agassizii es en honor al zoólogo suizo-americano Jean Louis Rodolphe Agassiz. En 2011, sobre la base de las diferencias de ADN, geográficas y de comportamiento entre las tortugas del desierto al este y al oeste del río Colorado, se decidió que existen dos especies de tortugas del desierto: la tortuga del desierto de Agassiz (Gopherus agassizii) y la tortuga del desierto de Morafka (Gopherus morafkai).

G. morafkai se encuentra al este del río Colorado en Arizona, así como en los estados de Sonora y Sinaloa, México. Esta especie puede ser un compuesto de dos especies.

La tortuga del desierto vive unos 50 a 80 años. Crece lentamente y generalmente tiene una baja tasa de reproducción.

Pasa la mayor parte del tiempo en madrigueras, refugios de roca y paletas para regular la temperatura corporal y reducir la pérdida de agua. Es más activa después de las lluvias estacionales y está inactiva durante la mayor parte del año. Esta inactividad ayuda a reducir la pérdida de agua durante los períodos de calor, mientras que la brumación invernal facilita la supervivencia durante las temperaturas de congelación y la baja disponibilidad de alimentos.

Las tortugas del desierto pueden tolerar diariamente desequilibrios de agua, sal y energía, lo que aumenta su esperanza de vida.

 

Descripción

Las tortugas del desierto pueden alcanzar una longitud de 25 a 36 cm,siendo los machos ligeramente más grandes que las hembras.

Una tortuga macho tiene un cuerno gular más largo que una hembra, su plastrón (caparazón inferior) es cóncavo en comparación con una tortuga hembra.

Los machos tienen la cola más grande que las hembras. Su caparazón tiene una gran cúpula y es de color marrón verdoso a marrón oscuro.

Las tortugas del desierto pueden crecer hasta 10-15 cm de altura.

Su peso puede variar entre 0,02 y 5 kg

Las extremidades delanteras tienen escamas afiladas, como garras, y están aplanadas para cavar. Las patas traseras son más delgadas y muy largas.

 

Hábitat

Las tortugas del desierto pueden vivir en zonas con temperaturas del suelo superiores a 60 °C debido a su capacidad para cavar madrigueras y escapar del calor. Al menos el 95% de su vida transcurre en madrigueras. Allí, también están protegidas del frío del invierno mientras están inactivas, desde noviembre hasta febrero o marzo. Dentro de sus madrigueras, estas tortugas crean un ambiente subterráneo que puede ser beneficioso para otros reptiles, mamíferos, aves e invertebrados.

Los científicos han dividido a la tortuga del desierto en dos tipos: Las tortugas del desierto de Agassiz y Morafka, con un posible tercer tipo en el norte de Sinaloa y el sur de Sonora, México. Una población aislada de la tortuga del desierto de Agassiz se encuentra en las Montañas Negras del noroeste de Arizona. Viven en un tipo de hábitat diferente, desde las llanuras arenosas hasta las estribaciones rocosas.

Tienen una fuerte tendencia en el desierto de Mojave a los abanicos aluviales, lavaderos y cañones donde se pueden encontrar suelos más adecuados para la construcción de madrigueras. Van desde cerca del nivel del mar hasta alrededor de 1.100 m de elevación. Las tortugas muestran una gran fidelidad al sitio, y tienen áreas de residencia bien establecidas donde saben dónde están sus alimentos, agua y recursos minerales.

Las tortugas del desierto habitan en elevaciones desde debajo del nivel medio del mar en el Valle de la Muerte hasta los 1.600 m en Arizona, aunque lo más común es que vivan entre los 300 y los 1.070 m.

En general, los machos tienen mayores áreas de distribución que las hembras, y el tamaño del área de distribución aumenta con el incremento de los recursos y las precipitaciones.

Las tortugas del desierto son sensibles al tipo de suelo, debido a su dependencia de las madrigueras como refugio, la reducción de la pérdida de agua y la regulación de la temperatura corporal. El suelo debe desmoronarse fácilmente durante la excavación y ser lo suficientemente firme para resistir el derrumbe.

Las tortugas del desierto prefieren los suelos franco-arenosos con cantidades variables de grava y arcilla, y tienden a evitar las arenas o los suelos con poca capacidad de retención de agua, exceso de sales o baja resistencia a las inundaciones. Pueden consumir el suelo para mantener los niveles adecuados de calcio, por lo que pueden preferir los sitios con mayor contenido de calcio.

 

Refugios

Las tortugas del desierto pasan la mayor parte de su vida en madrigueras, refugios de roca y paletas para regular la temperatura corporal y reducir la pérdida de agua. Las madrigueras son túneles excavados en el suelo por las tortugas del desierto u otros animales, los refugios de roca son espacios protegidos por rocas y/o cantos rodados, y las paletas son depresiones en el suelo.

El uso de los diversos tipos de refugios está relacionado con su disponibilidad y el clima. El número de madrigueras utilizadas, la extensión del uso repetitivo y la ocurrencia de compartir madrigueras son variables. Los machos tienden a ocupar madrigueras más profundas que las hembras. Las tendencias estacionales del uso de madrigueras están influidas por el género de las tortugas del desierto y la variación regional.

Los sitios de refugio de las tortugas del desierto suelen estar asociados con la cubierta vegetal o rocosa. Las tortugas del desierto a menudo ponen sus huevos en nidos cavados en un suelo suficientemente profundo a la entrada de las madrigueras o bajo los arbustos. Los nidos suelen tener de 7,6 a 25,4 centímetros de profundidad.

Los refugios son importantes para controlar la temperatura corporal y la regulación del agua, ya que permiten a las tortugas del desierto disminuir su ritmo de calentamiento en verano y proporcionan protección contra el frío durante el invierno. La humedad dentro de las madrigueras previene la deshidratación. Las madrigueras también proporcionan protección contra los depredadores. La disponibilidad de sitios adecuados para las madrigueras influye en las densidades de tortugas del desierto.

El número de madrigueras utilizadas por las tortugas del desierto varía espacial y temporalmente, de unas 5 a 25 por año. Algunas madrigueras se utilizan repetidamente, a veces durante varios años consecutivos. Las tortugas del desierto comparten madrigueras con diversos mamíferos, reptiles, aves e invertebrados:

  • ardillas antílopes de cola blanca
  • ratas del bosque
  • pecaríes de collar
  • búhos de madriguera las codornices de Gambel
  • serpientes de cascabel
  • monstruos de Gila
  • escarabajos
  • arañas
  • escorpiones.

Una madriguera puede albergar hasta 23 tortugas del desierto, y este tipo de intercambio es más común para las tortugas del desierto de sexo opuesto que para las tortugas del mismo sexo.

 

Reproducción

Las tortugas se aparean en primavera y otoño.

A las tortugas del desierto machos les crecen dos grandes glándulas blancas alrededor de la barbilla, llamadas glándulas de la barbilla, que significan la temporada de apareamiento.

El macho rodea a la hembra, mordiendo su caparazón en el proceso. Luego se sube a la hembra e inserta su pene en la vagina de la hembra, que se encuentra alrededor de la cola.

El macho puede hacer ruidos de gruñidos una vez encima de la hembra, y puede mover sus patas delanteras arriba y abajo en un movimiento constante, como si estuviera tocando un tambor.

 

Incubación de tortugas bebés del desierto

Meses después, la hembra pone una nidada de cuatro a ocho huevos de cáscara dura, que tienen el tamaño y la forma de pelotas de ping-pong, generalmente en junio o julio.

Los huevos eclosionan en agosto o septiembre. La hembra de tortuga salvaje produce hasta tres puestas al año dependiendo del clima. Sus huevos se incuban de 90 a 135 días; algunos huevos pueden pasar el invierno y eclosionar en la primavera siguiente.

En un experimento de laboratorio, la temperatura influyó en las tasas de eclosión y el género de las crías. Las temperaturas de incubación de 27 a 31 °C  dieron como resultado tasas de eclosión superiores al 83%, mientras que la incubación a 25 °C  dio como resultado una tasa de eclosión del 53%. Temperaturas de incubación de menos de 31 °C  resultaron en nidadas de todos los machos.

 

Crecimiento

La tortuga del desierto crece lentamente, y a menudo tarda 16 años o más en alcanzar unos 20 cm de longitud.

La tasa de crecimiento varía según la edad, la ubicación, el sexo y las precipitaciones.

Machos y hembras crecen a tasas similares; las hembras pueden crecer un poco más rápido cuando son jóvenes, pero los hombres crecen más que las hembras.

Las tortugas del desierto generalmente alcanzan la madurez reproductiva entre los 15 y 20 años, cuando tienen más de 18 cm, aunque se han observado hembras reproductoras de 10 años de edad.

 

Comportamiento

Su actividad depende de la ubicación, alcanzando un pico a finales de la primavera en el Desierto de Mojave y a finales del verano en el Desierto de Sonora; algunas poblaciones exhiben dos picos de actividad durante un año. Las tortugas del desierto bruman durante los inviernos, aproximadamente de noviembre a febrero-abril. Las hembras comienzan a brumar más tarde y emergen antes que los machos; los juveniles emergen de la brumación antes que los adultos.

La temperatura influye fuertemente en el nivel de actividad de las tortugas del desierto. Aunque las tortugas del desierto pueden sobrevivir a temperaturas corporales que van desde -40 °C (bajo cero) hasta más de 40 °C, la mayor parte de la actividad se produce a temperaturas de 26 a 34 °C .

La influencia de la temperatura se refleja en los patrones de actividad diaria, con las tortugas del desierto a menudo activas a última hora de la mañana durante la primavera y el otoño, a primera hora de la mañana y a última hora de la tarde durante el verano, y ocasionalmente se vuelven activas durante las tardes de invierno relativamente cálidas. La actividad generalmente aumenta después de las lluvias.

Aunque las tortugas del desierto pasan la mayor parte de su tiempo en un refugio, son comunes los movimientos de hasta 200 m por día. Los movimientos comunes, comparativamente de corta distancia, presumiblemente representan actividad de búsqueda de alimento, viajes entre madrigueras, y posiblemente búsqueda de pareja u otros comportamientos sociales. Los movimientos de larga distancia podrían representar potencialmente la dispersión en nuevas áreas y/o el uso de las porciones periféricas del rango del hogar.

Duración de la vida

Las tortugas del desierto pueden vivir más de 50 años, con estimaciones de vida que varían entre 50 y 80 años. Las causas de mortalidad incluyen depredación, enfermedades, factores relacionados con el hombre y factores ambientales como la sequía, las inundaciones y el fuego.

La tasa de mortalidad anual de los adultos suele ser de un pequeño porcentaje, pero es mucho mayor en el caso de las tortugas jóvenes del desierto. Se estima que solo el 2-5% de las crías alcanzan la madurez. Las estimaciones de supervivencia desde la eclosión hasta el año de edad para las tortugas del desierto de Mojave oscilan entre el 47 y el 51%. La supervivencia de las tortugas del desierto de Mojave de 1 a 4 años de edad es de 71 a 89%.

 

Alimentación

La tortuga del desierto es herbívora. Los pastos forman la mayor parte de su dieta, pero también come hierbas, flores silvestres anuales, y el nuevo crecimiento de los cactus, así como sus frutos y flores. También ingiere rocas y tierra, tal vez para mantener las bacterias digestivas intestinales como fuente de calcio suplementario u otros minerales. Como en el caso de las aves, las piedras también pueden funcionar como gastrolitos, permitiendo una digestión más eficiente del material vegetal en el estómago.

Gran parte de la ingesta de agua de la tortuga proviene de la humedad de los pastos y flores silvestres que consumen en la primavera. Una gran vejiga urinaria puede almacenar más del 40% del peso corporal de la tortuga en agua, urea, ácido úrico y desechos nitrogenados. Durante las épocas muy secas, pueden emitir residuos como una pasta blanca en lugar de una orina acuosa. Durante los períodos de lluvias adecuadas, beben copiosamente de cualquier piscina que encuentren, y eliminan los uratos sólidos. Las tortugas pueden aumentar su peso corporal hasta un 40% después de beber copiosamente. Las tortugas adultas pueden sobrevivir un año o más sin acceso al agua

Durante el verano y las estaciones secas, dependen del agua contenida en los frutos de cactus y en la hierba de mezquite. Para mantener suficiente agua, reabsorben agua en sus vejigas, y se trasladan a madrigueras húmedas por la mañana para evitar la pérdida de agua por evaporación.

Vaciar la vejiga es uno de los mecanismos de defensa de esta tortuga. Esto puede dejar a la tortuga en una condición muy vulnerable en áreas secas, y no debe ser alarmada, manipulada o recogida en la naturaleza a menos que esté en peligro inminente. Si debe ser manipulada, y su vejiga es vaciada, entonces se debe proporcionar agua para restaurar el fluido en su cuerpo.

Depredadores y Conservación

Los cuervos, los monstruos Gila, los zorros, los tejones, los correcaminos, los coyotes y las hormigas de fuego son todos depredadores naturales de la tortuga del desierto. Se alimentan de huevos, jóvenes, con una cáscara delgada y delicada, o, en algunos casos, adultos. Se cree que los cuervos causan niveles significativos de depredación de tortugas juveniles en algunas zonas del Desierto de Mojave – frecuentemente cerca de zonas urbanizadas.

Las amenazas más importantes para las tortugas incluyen la urbanización, las enfermedades, la destrucción y fragmentación del hábitat, la recolección ilegal y el vandalismo por parte de los humanos, y la conversión del hábitat de las especies de plantas invasoras (Brassica tournefortii, Bromus rubens y Erodium spp.).

Las poblaciones de tortugas del desierto en algunas zonas han disminuido hasta en un 90% desde el decenio de 1980, y la población de Mojave figura como amenazada. Es ilegal tocar, dañar, acosar o recolectar tortugas desérticas salvajes. Sin embargo, es posible adoptar tortugas en cautiverio a través del Programa de Adopción de Tortugas en Arizona, el Programa de Adopción de Tortugas Desérticas de la División de Recursos de Vida Silvestre de Utah en Utah, el Proyecto de Rescate de Tortugas Arbóreas Joshua en California, o a través de la Oficina de Gestión de Tierras en Nevada.

El Centro Nacional de Entrenamiento de Fort Irwin del Ejército de los EE.UU. se expandió a un área que era hábitat de unas 2.000 tortugas del desierto, y contenía un hábitat crítico para las tortugas del desierto (una designación del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los EE.UU.). En marzo de 2008, unas 650 tortugas fueron trasladadas en helicóptero y vehículo, hasta una distancia de 35 km.

Otra amenaza potencial para el hábitat de la tortuga del desierto es una serie de propuestas de granjas eólicas y solares. Como resultado de la legislación, las empresas de energía solar han estado haciendo planes para enormes proyectos en las regiones desérticas de Arizona, California, Colorado, Nuevo México, Nevada y Utah. Las solicitudes presentadas a la Oficina de Gestión de Tierras suman casi 7300 km2.

 

Enfermedades

Se sabe que los reptiles se infectan por una amplia gama de patógenos, que incluyen virus, bacterias, hongos y parásitos. Más específicamente, la población de G. agassizii se ha visto afectada negativamente por enfermedades del tracto respiratorio superior, disqueratosis cutánea, virus del herpes, necrosis de la concha, urolitiasis (cálculos en la vejiga) y parásitos.

 

Enfermedad del tracto respiratorio superior

La enfermedad del tracto respiratorio superior (URTD) es una enfermedad infecciosa crónica responsable de la disminución de la población en todo el rango de la tortuga del desierto. Fue identificada a principios de los años 70 en poblaciones de tortugas del desierto en cautiverio, y más tarde se identificó en la población silvestre. La URTD es causada por los agentes infecciosos Mycoplasma agassizii y Mycoplasma testudineum, que son bacterias de la clase Mollicutes y se caracterizan por no tener pared celular y tener un genoma pequeño.

Los micoplasmas parecen ser altamente virulentos (infecciosos) en algunas poblaciones, mientras que en otras son crónicos o incluso latentes. No se comprende el mecanismo (ya sea ambiental o genético) responsable de esta diversidad. La infección se caracteriza por cambios tanto fisiológicos como de comportamiento: secreción nasal y ocular, edema palpebral (hinchazón de la palpébra superior y/o inferior, o del párpado, la porción carnosa que está en contacto con el globo ocular de la tortuga) y conjuntivitis, pérdida de peso, cambios en el color y la elasticidad del tegumento, y comportamiento letárgico o errático.

Estos patógenos se transmiten probablemente por contacto con un individuo infectado. Los estudios epidemiológicos de las tortugas salvajes del desierto de Mojave occidental entre 1992 y 1995 mostraron un aumento del 37% de M. agassizii

Se realizaron pruebas en muestras de sangre, y una prueba positiva se determinó por la presencia de anticuerpos en la sangre, definidos como seropositivos.

 

Disqueratosis cutánea

La disqueratosis cutánea (DC) es una enfermedad del caparazón de origen desconocido y tiene implicaciones desconocidas en las poblaciones de tortugas del desierto. Observacionalmente, se caracteriza por las lesiones del caparazón en los escudos. Las áreas infectadas con EC aparecen descoloridas, secas, ásperas y escamosas, con peladuras, picaduras y astillamientos a través de múltiples capas cornificadas.

Las lesiones suelen localizarse primero en el plastrón (parte inferior) de las tortugas, aunque las lesiones en el caparazón (parte superior) y en las extremidades anteriores no son poco comunes. En casos avanzados, las áreas expuestas se infectan con bacterias, hongos, y el tejido y el hueso expuestos pueden llegar a necrosarse.

La EC fue evidente ya en 1979 y se identificó inicialmente en el área de Chuckwalla Bench de preocupación ambiental crítica en el condado de Riverside, California.

En la actualidad, se desconocen los medios de transmisión, aunque las hipótesis incluyen enfermedades autoinmunes, exposición a productos químicos tóxicos (posiblemente por minas o contaminación del aire) o una enfermedad de deficiencia.


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