TORTUGA ESTRELLADA (Geochelone elegans)

Tortuga Estrellada de la India

 

La tortuga estrella de la India (Geochelone elegans) es una especie amenazada de tortuga que se encuentra en zonas secas y bosques de matorral en la India, Pakistán y Sri Lanka.

Esta especie es muy popular en el comercio de mascotas exóticas, que es la principal razón por la que está en peligro de extinción. La tortuga estrellada fue elevada al Apéndice I de la CITES en 2019 (amenazada de extinción) por pleno consenso entre todos los Estados miembros, lo que le da el más alto nivel de protección internacional contra el comercio.

 

Donde viven

La tortuga estrellada se encuentra en tres porciones discretas del subcontinente indio:

  • La primera está en la India occidental y en el extremo sudoriental del Pakistán (por ejemplo, Gujarat, Rajastán y Uttar Pradesh en la India y el desierto de Thar en el Pakistán)
  • La segunda en el sudeste de la India (Karnataka, Kerala, Tamil Nadu)
  • La tercera en la isla de Sri Lanka.

No se reconoce ninguna subespecie, aunque hay variaciones regionales de color y morfología. En general, las tortugas estrelladas del norte de la India tienden a ser más grandes y más oscuras, con patrones de caparazón menos contrastados, que las del sur de la India, que tienden a ser más pequeñas y a tener patrones de caparazón más contrastados, similares a los de las estrellas. Las tortugas de Sri Lanka pueden tener patrones de caparazón más contrastados con marcas amarillas más amplias y tienden a alcanzar tamaños más grandes que las tortugas del sur de la India. Sin embargo, hay mucha variación entre las tortugas estrelladas individuales y dentro de las poblaciones locales.

 

Hábitat

Las tortugas estrelladas de la India ocupan una amplia gama de hábitats, incluyendo el bosque húmedo caducifolio, los bosques semiáridos de tierras bajas, los bosques de matorral espinoso, los pastizales áridos y el semidesierto.

Estas tortugas tienen una alta tolerancia a los hábitats estacionalmente húmedos o secos, con muchas poblaciones que viven en zonas con una estación monzónica (lluviosa) seguida de un extenso período cálido y seco. A veces viven en zonas agrícolas.

 

Descripción física

Las tortugas estrelladas de la India tienen cabezas, extremidades y colas de color amarillo a marrón, aunque la piel puede estar marcada con manchas o puntos oscuros. El caparazón es la característica más llamativa de esta tortuga y puede tener escudos lisos o casi piramidales. Cada escotadura tiene una areola amarillenta (centro) con líneas amarillas o bronceadas que irradian desde ella, formando la forma de estrella por la que esta especie recibe su nombre. Los escudos marginales tienen “estrellas” incompletas. El color de fondo es de marrón a negro. El plastrón tiene líneas radiantes oscuras sobre un fondo amarillento más claro.

Las hembras suelen ser marcadamente más grandes que los machos. El caparazón de un macho adulto típicamente crece hasta una longitud de línea recta de 15 a 20 cm, y las hembras alcanzan de 25 a 30 cm. La longitud de caparazón registrada (hembra) es de 38 cm.

Además de las diferencias de tamaño de los adultos, los sexos pueden estar separados por caracteres morfológicos. Los machos adultos tienen la cola más larga y gruesa, y un plastrón cóncavo (que facilita el montaje y el apareamiento).

Los machos tienen una forma diferente de los escudos anales emparejados (escudos posteriores del plastrón) – estos escudos son más alargados y tienen un ángulo de separación más amplio que en la hembra. Por el contrario, las hembras tienen colas más cortas y plastrones planos. Los escudos anales de las hembras son más cortos, con un ángulo de separación más estrecho dirigido más hacia la parte posterior del plastrón.

 

Reproducción de la Tortuga Estrellada

Los machos compiten por sus parejas tratando de empujar a los machos rivales o voltearlos sobre sus espaldas. El cortejo es un poco más tenue que en muchas otras especies de tortugas, a menudo con poco o ningún empujón, empuje y mordida de las hembras, que a menudo son mucho más grandes que los machos en esta especie. Durante el apareamiento, el macho emite sonidos como de gruñido.

Cuando llega la temporada de lluvias (de mediados de junio a noviembre en el sur de la India), comienza la reproducción. Alrededor de 60 a 90 días después del apareamiento, generalmente por la noche, las hembras comienzan a vagar y a oler el suelo. Cuando una hembra encuentra un sitio aceptable para el nido, a menudo orina para ablandar el suelo y comienza a excavar un nido en forma de matraz con sus patas traseras. Después de poner sus huevos, vuelve a llenar el nido y aplana el suelo con su plastrón.

La hembra pone de una a nueve nidadas, de uno a diez huevos por nidada, cada año. La incubación dura de 47 a 180 días; las crías pesan entre 25 y 45 g y tienen un promedio de unos 35 mm de longitud de caparazón. En la naturaleza, las hembras pueden alcanzar la madurez sexual en 8 a 12 años y los machos en 6 a 8 años, pero estos tiempos pueden acortarse considerablemente en las tortugas cautivas.

Los machos gastan una considerable energía en buscar hembras y en defenderse de los machos rivales. Las hembras deben contribuir con considerable energía a la producción y aprovisionamiento (yema) de huevos y a la construcción de nidos. No hay cuidado parental posterior a la anidación de los huevos o las crías.

 

Desarrollo

Las tortugas estrelladas indias son ovíparas; sus huevos tienen una cáscara dura pero quebradiza que es bastante porosa. Los huevos suelen tener forma elíptica, pero a veces casi esférica. Pesan entre 12 y 21 gramos, y suelen tener entre 35 y 52 mm de longitud.

Las hembras más grandes pueden poner huevos más grandes. Al principio los huevos son translúcidos y de color rosado, pero tienden a “tiza” (se vuelven blancos opacos) después de dos o tres semanas, empezando por un cinturón central de opacidad y progresando hasta llegar a cubrir toda la cáscara. La determinación del sexo depende de la temperatura, y se ha informado que la mayoría de los machos se producen a temperaturas de incubación de entre 28 y 30 grados centígrados y la mayoría de las hembras resultan de temperaturas de incubación de 31 a 32 grados centígrados.

Los tiempos de incubación dependen probablemente de la temperatura (y tal vez de la humedad); la mayoría de los huevos eclosionan en unos 90 a 170 días (rango conocido, 47 a 180 días). Las crías carecen de las marcas de las estrellas radiantes; el caparazón suele ser negro o marrón con manchas rectangulares amarillas o anaranjadas en cada corte que se extienden hacia afuera en las esquinas. Pueden crecer rápidamente durante los primeros meses de su vida.

 

Cuanto viven las tortugas estrelladas

No se dispone de estudios sobre la supervivencia natural o la duración de la vida en la naturaleza. Como con otros quelonios, presumiblemente los huevos y las pequeñas crías y juveniles sufren los mayores niveles de mortalidad, con una creciente supervivencia a medida que las tortugas llegan a la edad adulta. Por lo tanto, el promedio de vida podría ser considerablemente inferior a la vida potencial.

 

Comportamiento

Durante el tiempo seco y caluroso, las tortugas estrelladas de la India están mayormente activas durante las primeras horas de la mañana y las últimas de la tarde. El resto del día, estas tortugas se refugian bajo la vegetación u otra cobertura. Durante la temporada de lluvias, su nivel de actividad aumenta enormemente y se pueden observar moviéndose y alimentándose durante gran parte del día. En el oeste de la India y Pakistán se vuelven inactivas durante los meses más fríos del invierno.

La comunicación y la percepción parecen ser principalmente visuales, aunque los sentidos olfativos y táctiles entran en juego durante la alimentación, el comportamiento competitivo del macho, el cortejo y el anidamiento, y las tortugas macho vocalizan a las hembras durante el apareamiento.

 

Alimentación de la Tortuga Estrellada

Las tortugas estrelladas de la India son principalmente herbívoras. La mayoría de la dieta consiste en pastos, hojas herbáceas, frutas y flores, pero se sabe que consumen insectos, carroña y estiércol.

Cuando la comida es escasa, como en los períodos estacionales secos y calurosos, se vuelven inactivas y pasan largos períodos sin comer.

 

Depredadores

Como adultos, las tortugas estrelladas de la India están protegidas por sus pesados caparazones y por el hábito de permanecer a cubierto cuando no están buscando activamente comida o reproduciéndose. Mientras que el patrón de estrellas en el caparazón se ve conspicuo cuando una tortuga se sostiene en la mano, el patrón en realidad se rompe y oscurece la forma de la tortuga cuando se esconde en los pastos altos.

Los informes sobre la depredación natural de las tortugas estelares de la India son escasos, pero esta especie sin duda sufre grandes pérdidas de huevos y tortugas jóvenes de una variedad de mamíferos depredadores (chacales, zorros, mangostas, etc.), aves (halcones, buitres, etc.), y grandes reptiles (lagartos de vigilancia, serpientes).

Los seres humanos son el depredador más importante de los elegantes Geochelone juveniles y adultos; estas tortugas se han recogido tradicionalmente para el consumo local y en los últimos decenios se han recogido sistemáticamente en gran número para el comercio de alimentos y de animales domésticos.

 

Conservación de las Tortuga Estrelladas

Aunque existen amenazas naturales para las tortugas estelares de la India, como la depredación y las inundaciones, ninguna se compara con la enorme amenaza que representan los humanos. La amenaza combinada de la pérdida de hábitat y la recolección de alimentos, así como la alta demanda del comercio de mascotas exóticas en los Estados Unidos, Europa, Oriente Medio y los países del sudeste asiático, ha hecho que esta especie, otrora abundante, se desplome en número.

Se estima que la población de la India se ve afectada anualmente por la desaparición de 10.000 a 20.000 tortugas estrelladas de la indias al año, y que el momento de máxima recolección se produce entre julio y agosto. Los cazadores las recogen de su hábitat natural y las venden a intermediarios que las venden a contrabandistas.

El uso de las rutas marítimas ha aumentado como medio para el contrabando de estos animales porque la seguridad en los aeropuertos ha hecho más difícil sacarlos por avión. Los contrabandistas los sacan del país y los suelen vender en Bangkok (Tailandia) o en Malasia. Desde allí, las tortugas estrelladas son enviadas a varios mercados y comerciantes en Europa y Norteamérica donde pueden valer más de 150 dólares cada una. Lamentablemente, estas tortugas son abundantes a corto plazo y a menudo pueden sobrevivir al menos 15 días sin comida, lo que las convierte en sujetos más fáciles para los contrabandistas de animales. Cada año, alrededor de 3000 tortugas estrelladas de la India se recuperan de este comercio ilegal.

Las tortugas estrelladas indias también están siendo extirpadas a través de su uso como ingrediente en algunas medicinas tradicionales chinas. Se cree que son una fuente de energía si se consumen. Muchos también creen que mantener estas tortugas en su hogar trae buena suerte. Además del consumo medicinal, en muchas partes de la India estas tortugas se usan mucho como fuente de alimento. Afortunadamente para el futuro de esta especie de tortuga, la mayor parte de este tipo de consumo es principalmente por personas empobrecidas pertenecientes a grupos tribales. A medida que aumenten los ingresos medios, se prevé una disminución del consumo de estas tortugas.

Lamentablemente para estas pequeñas tortugas, ha habido un auge en la conversión de la zona de bosques y pastizales en tierras agrícolas, impulsado por la creciente población humana. Esto ha causado que enormes extensiones de tierra que una vez fue hábitat adecuado para la tortuga estrella de la India sean destruidas por completo.

Una última amenaza para las tortugas estelares de la India es la enfermedad. Son particularmente susceptibles a la neumonía, las enfermedades respiratorias y el crecimiento excesivo de parásitos cuando se ven sometidas a estrés por la recogida, manipulación y transporte, a menudo en condiciones terribles e inhumanas. Muchos ejemplares capturados en la naturaleza y vendidos en el comercio de mascotas están condenados a morir de una enfermedad (inicialmente) insospechada.

Se han tomado varias medidas para conservar esta especie. En la Ley de Vida Silvestre de la India de 1972, la posesión o el comercio de tortugas estrelladas indias se hizo ilegal en la India. Lamentablemente, la aplicación de esta ley es difícil y las tortugas estrelladas de la India se encuentran comúnmente a la venta en tiendas de mascotas. Se benefician de la inclusión en la lista de especies del Apéndice II de la CITES, que regula su comercio internacional.

En la actualidad, la tortuga estrellada de la India sigue teniendo un área de distribución bastante amplia, a pesar de las numerosas amenazas que pesan sobre la especie. Se deben realizar más investigaciones mientras las poblaciones aún existan para aprender más sobre esta fascinante tortuga. Es crucial que esta gentil especie esté adecuadamente protegida antes de que la combinación de amenazas que enfrenta la lleve a la extinción.


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