TORTUGA GIGANTE DE ALDABRA (Aldabrachelys gigantea)

Tortuga gigante de aldabra

 

La Aldabrachelys gigantea o más comúnmente conocida como la tortuga gigante de Aldabra es una maravilla de la evolución que se encuentra en las islas del atolón de Aldabra y las Seychelles.

Es la segunda tortuga más grande, un reptil gigante del Océano Índico después de la Tortuga de Galápagos que muestra un estilo de vida diurno y es un ser ectotérmico.

 

Descripción física

La tortuga Aldabra, conocida por su gran tamaño, es una criatura masiva que vive una larga vida, alcanzando una increíble edad de 255 años según los últimos registros.

El enorme caparazón es como una placa de armadura diseñada para proteger su vulnerable cuerpo en el interior. Este caparazón tiene típicamente la forma de una cúpula, una gruesa placa que asegura los suaves órganos vitales del reptil por debajo.

La tortuga gigante de Aldabra puede ser fácilmente reconocida por su enorme caparazón que mide entre 90 y 120 cm de diámetro y tiene un color distintivo que puede ser marrón oscuro o gris negruzco.

Las patas de la tortuga Aldabra son cortas y gruesas, lo que le permite soportar el pesado peso del caparazón. Están profusamente cubiertas de escamas, una adaptación que mejora la flexibilidad al llevar su enorme peso.

Con una cola gruesa y un cuello extremadamente largo, la tortuga Aldabra recoge comida de fuentes que están muy por encima del suelo. El cuello largo es una adaptación única que puede retraerse fácilmente hacia atrás en el caparazón y se extiende hacia afuera como y cuando sea necesario.

 

Tamaño y longevidad

La mera magnitud del tamaño de la tortuga Aldabra la hace muy llamativa. La enorme circunferencia de esta tortuga es el resultado de su enorme cubierta exterior, el caparazón.

En un Aldabra macho adulto, el caparazón puede crecer hasta una impresionante longitud de alrededor de 121,9 cm, mientras que en una hembra adulta, que es ligeramente más pequeña, puede crecer hasta 91 cm. Mientras que una tortuga macho madura pesa alrededor de 250 kg una hembra madura de Aldabra puede pesar hasta 160 kg.

Se postula que la tortuga Aldabra tiene la mayor duración de vida entre todos los animales vivos. Aunque no hay documentación específica que lo corrobore, se cree que pueden sobrevivir fácilmente durante más de 100 años. Ha habido informes de que una tortuga Aldabra tiene una vida útil de 255 años, sin embargo, esta especie en particular fue criada en cautiverio.

La larga vida de la tortuga Aldabra es generalmente una condición por la cual el animal vive una vida solitaria y se retira en un hábitat aislado, donde sus depredadores naturales están mayormente ausentes.

Hay cuatro subespecies que se reconocen actualmente:

  • Aldabrachelys gigantea, de la isla de Aldabra en las Seychelles.
  • Aldabrachelys gigantea arnoldi – de la isla de Mahé en las Seychelles.
  • Aldabrachelys gigantea daudinii – de la isla de Mahé en las Seychelles, extinguido desde mediados de 1800.
  • Aldabrachelys gigantea hololissa – de las islas de Silhouette, Praslin, Cousine, Round, Mahé y Frégate en las Seychelles.

 

Anatomía y características

La Tortuga gigante de Aldabra se distingue fácilmente por su enorme caparazón exterior, en forma de cúpula con una coloración típica que es de color marrón oscuro o negruzco en apariencia. Junto con su impresionante caparazón, la tortuga Aldabra también tiene patas robustas, musculosas y escamosas que compensan su imponente apariencia, aunque la tortuga es conocida por ser bastante dócil.

Encontrada al noreste de Madagascar, la tortuga gigante de Aldabra es una criatura gentil que lleva su peso sobre sus pies redondos y casi planos mientras camina por las playas arenosas en busca de alimento. Sus rudimentarios oídos y ojos situados a los lados de su cabeza son de poca ayuda en sus actividades diarias. La especie también tiene una cola más gruesa y larga en el caso de los machos.

Sentidos:

 

Tacto: Contrariamente a lo que se cree, la tortuga Aldabra es muy sensible al tacto de su vaina externa o piel.

 

Vista: Sus ojos están situados a ambos lados de su cabeza, lo que ofrece una buena visión. Sin embargo, todavía hay un debate sobre la sensibilidad de su visión. La tortuga gigante de Aldabra sólo usa sus ojos para detectar el movimiento en los alrededores cuando se siente amenazada.

 

Oído: El Aldabra no tiene un órgano auditivo bien desarrollado. No tiene oídos externos ni órganos de audición. En su lugar, la tortuga gigante de Aldabra expone la piel suelta que se encuentra detrás de sus ojos y hacia la parte posterior de su cabeza.

 

Olfato: Este es principalmente el único órgano de los sentidos que está bien desarrollado y que la tortuga gigante de albreba utiliza para diversas actividades. Usa su sentido del olfato para encontrar comida, buscar lugares probables de cría o nido para encontrar una pareja adecuada y, lo que es más importante, para oler la presencia de posibles depredadores.

 

Hábitat

La tortuga gigante de Aldabra florece en las dispersas islas del atolón coralino de las Seychelles, una isla situada en la parte occidental del Océano Índico. Los matorrales, los manglares, las dunas costeras y los pastizales planos, también conocidos como platinos, abundan en esta región en particular y presentan las zonas de pastoreo perfectas para alimentarse, prosperar y llevar a cabo su lento estilo de vida.

La tortuga de Aldabra pasa la mayor parte de su tiempo buscando comida, dándole a estos pastizales un término común conocido como “Césped Tortuga”.

Aunque puede parecer que la tortuga de Aldabra gigante, debido a su tamaño masivo, está adaptado a alimentarse de los gusanos disponibles en el suelo, pero ha habido ciertos casos en los que se ha observado al animal recolectando alimentos de manera diferente.

Según observaciones científicas, se ha encontrado que la tortuga utiliza su largo y delgado cuello para arrancar hojas suculentas. Pero el Aldabra también está adaptado a desplazarse a zonas rocosas, más escasamente pobladas, en busca de alimento. Además de su hábitat residual rico en vegetación, este reptil también puede encontrarse cerca de áreas sombreadas donde hay charcos de agua donde puede refrescarse durante el calor del día.

 

Alimentación

La tortuga gigante de Aldabra es herbívora y pasa la mayor parte de su tiempo pastando en pequeños pastos. Con mandíbulas que tienen la capacidad de devorar diferentes pastos por separado, la Aldabra es más adecuada en las llanuras de hierba. También se ha observado que el Aldabra come carroña e invertebrados de menor tamaño.

Esta especie es engañosamente rápida y puede esconderse en pozos de agua poco profundos cuando se siente amenazada. También pueden ser propensos a comer heces si el alimento es escaso.

La tortuga Aldabra depende principalmente de su agudo sentido del olfato para rastrear la fuente de alimento, encontrar un compañero de apareamiento durante una temporada y también para buscar lugares adecuados para anidar. En cautiverio, la tortuga gigante de Aldabra también puede comer frutas y bolas de vegetales (preparadas mezclando diferentes vegetales y presionando la mezcla en forma de bola). La especie comerá carne fácilmente si está disponible alimentándose de los cadáveres de las tortugas muertas.

 

Depredadores

El inmenso tamaño de la tortuga Aldabra adulta y la naturaleza aislada de su hábitat aseguran que evita cualquier amenaza importante de los depredadores en la naturaleza. Pero se sabe que las tortugas Aldabra más pequeñas y jóvenes están en mayor riesgo. Una joven Aldabra es cazada por ciertas especies de cangrejos gigantes que suelen estar presentes alrededor de su refugio y que pueden atravesar fácilmente su caparazón.

Además de los cangrejos carnívoros, las tortugas Aldabra, especialmente las jóvenes, son depredadas por perros y gatos que ahora han invadido el territorio prístino de la especie debido a la continua interferencia humana.

 

Reproducción

La tortuga Aldabra, que es poliginosa, se reproduce entre los meses de febrero y mayo. El inicio de la madurez sexual en una hembra de Aldabra se mide por el tamaño más que por la edad de la tortuga. Y es aproximadamente a los 25 años que una tortuga hembra puede comenzar a reproducirse.

Una tortuga hembra puede poner de 9 a 25 huevos, mostrando una naturaleza ovípara. Después del apareamiento, la hembra lleva los huevos dentro de ella por un período aproximado de 110 a 250 días (15 a 35 semanas). Los huevos tienen un aspecto gomoso y se ponen en nidos protectores, huecos y secos.

Sólo la mitad de los huevos puestos en el paquete resultan ser fértiles dando a luz a tortugas jóvenes.

El tamaño típico de la nidada de una hembra de Aldabra es de alrededor de una o dos docenas de huevos. Esto significa que el número de crías nacidas puede ser de 4 a 25, dependiendo del número de huevos fértiles. El período de incubación, que dura entre 3 y 8 meses, varía según los cambios climáticos y las condiciones ambientales.
En condiciones más cálidas, los huevos pueden eclosionar antes (110 días) mientras que en condiciones climáticas más frías la eclosión suele tener lugar después de 250 días.

Entre los meses de finales de septiembre y finales de noviembre, el joven Aldabra completamente formado rompe su cáscara de huevo, excava su camino hacia la superficie y comienza a vivir una vida independiente. Con la ayuda de un saco de nutrientes, que está unido al pequeño Aldabra, la tortuga sobrevive hasta una semana antes de adquirir la capacidad de moverse y buscar comida por sí misma.

Durante este período, la tortuga bebé aumenta su capacidad de moverse y se hace más fuerte. Después de este período, el joven Aldabra comienza a comer alimentos que tienen un alto contenido de proteínas para un mejor equilibrio de nutrientes.

 

Ciclo de vida

La tortuga Aldabra es considerada una de las especies más antiguas de la tierra.

La tortuga gigante de las Seychelles, de 182 años de edad, también conocida como Jonathan, es el animal vivo más antiguo de la tierra que pasa sus días en el territorio británico de ultramar de Santa Elena (el Adwaita de 255 años de edad (¡nacido en 1750!) murió en 2006).

El largo ciclo de vida de esta especie puede deberse a la lenta tasa de crecimiento y a su hábitat aislado donde la depredación es menor.

En las tortugas jóvenes, la armadura o el caparazón es negro y brillante. Con cada ciclo de crecimiento, se añade un nuevo tejido concéntricamente en su lomo que se caracteriza por la presencia de estrías radiales, también conocidas como anillos de crecimiento, en el caparazón. Esto ayuda a determinar la edad de la tortuga.

 

Comportamiento

La tortuga gigante de Aldabra es madrugadora y es más activa durante el día. Comienza su mañana buscando comida en las extensiones abiertas de pastizales o busca una materia muerta o en descomposición en pantanos.

La especie se dedica a un número de actividades como el apareamiento, comer, dormir, estirarse, caminar. Mientras se mueven, con la cabeza baja, cultivan la hierba y otra vegetación con sus poderosas mandíbulas, dejando un sendero revelador en el que han pastado. Se pueden encontrar tanto individualmente como en manadas donde hay mucha comida.

En la naturaleza, se ha observado que los Aldabra se paran sobre sus robustas patas traseras y usan sus pies para cavar en las madrigueras mientras buscan comida.

A medida que la temperatura diurna aumenta, el Aldabra se hunde en madrigueras subterráneas o descansa bajo arbustos sombreados o en pantanos para escapar del calor. La tortuga gigante de Aldabra es bastante indiferente a la presencia humana, continuando con sus actividades normales. Este comportamiento más bien indiferente del Aldabra a veces se convierte en su perdición, ya que permite a los depredadores, especialmente a los humanos, acercarse a ella sin mostrar ningún signo de lucha o huida.

 

Comunicación

El proceso de comunicación de la Tortuga Aldabra gigante, ya sea entre individuos o en manadas, es extremadamente restringido. Se ha observado que lo más cercano que la Aldabra llega al contacto social, no relacionado con el apareamiento, es la “nariz”. Este rasgo peculiar se exhibe cuando un individuo se acerca a otro, se acuesta en el suelo y le da al otro individuo un masaje nasal en su espalda o en el cuello. Este ritual puede continuar durante bastante tiempo. Aunque este rasgo se ha observado en la especie Aldabra, no hay una explicación clara para este peculiar comportamiento. Sólo durante las primeras lluvias, la especie migra hacia parches abiertos y herbosos y hacia los matorrales costeros.

 

Población

Aunque no se dispone de datos definitivos sobre la población exacta de la tortuga Aldabra, se estima que persisten aproximadamente unas 100.000 especies. Esta población se limita al atolón de Aldabra, en la nación insular de las Seychelles situada en el Océano Índico occidental. La Fundación de las Islas Seychelles, que se rige por la Ley de conservación y parques nacionales de las Seychelles, ha introducido la especie para conservar esta especie que ha sido incluida en el Apéndice II de la CITES.

 

Amenazas

Una amenaza inminente a la que se enfrenta la tortuga Aldabra es la invasión y destrucción desenfrenada de su hábitat debido a los asentamientos humanos. La introducción de animales domesticados ha tenido un efecto adverso en su supervivencia y ha alterado el equilibrio ecológico de la naturaleza.

Animales como los perros, que se alimentan de las tortugas jóvenes de Aldabra y las cabras que pastan vorazmente en la rica vegetación, han disminuido su población. Otra causa impeditiva que plantea una amenaza aún mayor es el comercio ilegal de mascotas o el comercio de alimentos exóticos. Muchas tortugas son matadas o capturadas y vendidas como baratijas ornamentales que son a la vez crueles e ilegales, lo que lleva a la pérdida de la población de la especie.

 

Historia de la evolución

Parecida a algún animal prehistórico, la enorme tortuga Aldabra tiene su origen en Madagascar o las Seychelles. Hay dos conceptos que se plantean a este punto de vista. Uno sugiere que la tortuga tuvo su origen en Madagascar desde donde se propagó a otras zonas y la otra teoría es que se originó en las Seychelles y luego se propagó a otras zonas, en particular, a Madagascar.

Cualquiera que sea el origen de la tortuga Aldabra, se estima que hace 150 mil años tuvo lugar la expansión evolutiva de esta especie.

 

Estado de conservación

Después de la extinción de otras 18 especies anteriores de esta tortuga que una vez prosperó en las diversas islas diseminadas en el Océano Índico, la tortuga Aldabra es la única sobreviviente. La extinción de las otras especies ocurrió cuando los marineros las cazaron extensamente y sus huevos blandos y crías fueron comidos por roedores y animales domésticos. Se han iniciado medidas de protección hacia esta tortuga para salvarla de la extinción; por lo tanto, está incluida como “Vulnerable” en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la UICN.

Actualmente, la Tortuga Aldabra reserva un estatus de protección, aunque no ha llegado a una etapa de estar en peligro de extinción.

El atolón de Aldabra en la nación insular de Seychelles tiene ahora la distinción de ser un Sitio de Patrimonio Mundial y está protegido de cualquier forma de interferencia humana ilegal. Esto asegura que la mayor población del Aldabra está ahora a salvo de cualquier influencia externa.

Los respectivos gobiernos también han tomado iniciativas para la cría en cautiverio que han mostrado resultados prometedores.


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