TORTUGAS DE GALÁPAGOS (Chelonoidis)

Tortuga gigante de Galapagos

 

El complejo de tortugas de Galápagos o complejo de tortugas gigantes de Galápagos (Chelonoidis nigra y especies relacionadas) son las especies vivas más grandes de tortugas. Las actuales tortugas de Galápagos pueden pesar hasta 417 kg.

Hoy en día, las tortugas gigantes existen sólo en dos archipiélagos remotos: las Islas Galápagos a 1000 km al oeste del Ecuador continental; y la Tortuga gigante de Aldabra (Aldabrachelys gigantea) en el Océano Índico, a 700 km al este de Tanzania.

Las tortugas de Galápagos son nativas de siete de las Islas Galápagos, un archipiélago volcánico a unos 1.000 km al oeste del territorio continental de Ecuador. Con una vida en estado salvaje de más de 100 años, es uno de los vertebrados más longevos. Un individuo cautivo vivió al menos 170 años. Los exploradores españoles, que descubrieron las islas en el siglo XVI, les dieron el nombre del galápago español, que significa “tortuga”.

El tamaño y la forma de la concha varían entre las poblaciones. En las islas con tierras altas húmedas, las tortugas son más grandes, con caparazones abovedados y cuellos cortos; en las islas con tierras bajas secas, las tortugas son más pequeñas, con caparazones “saddleback” y cuellos largos.

El número de tortugas disminuyó de más de 250.000 en el siglo XVI a un mínimo de alrededor de 3.000 en la década de 1970. Esta disminución fue causada por la sobreexplotación de la especie para la obtención de carne y aceite, la limpieza del hábitat para la agricultura y la introducción de animales no nativos en las islas, como ratas, cabras y cerdos.

Se cree que la extinción de la mayoría de los linajes de tortugas gigantes también fue causada por la depredación de los humanos o de sus antepasados, ya que las propias tortugas no tienen depredadores naturales. Las poblaciones de tortugas en al menos tres islas se han extinguido en tiempos históricos debido a las actividades humanas.

Los especímenes de estos taxones extintos existen en varios museos y también están siendo sometidos a análisis de ADN. 10 especies de las 15 originales sobreviven en estado salvaje; una 11ª especie (Chelonoidis abingdonii) sólo tenía un único individuo vivo conocido, mantenido en cautiverio y apodado Solitario George hasta su muerte en junio de 2012.

Los esfuerzos de conservación, a partir del siglo XX, han dado como resultado la liberación de miles de juveniles criados en cautiverio en sus islas de origen ancestral, y se estima que el número total de la especie ha superado los 19.000 a principios del siglo XXI. A pesar de este repunte, todas las especies supervivientes están clasificadas como “amenazadas” por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

 

Especies y Tipos de Tortugas de las Islas Galápagos

Dentro del archipiélago, se han identificado hasta 15 especies de tortugas de Galápagos, aunque sólo 11 sobreviven hasta el día de hoy. Seis se encuentran en islas separadas; cinco de ellas en los volcanes de la isla Isabela.

Varias de las especies sobrevivientes están seriamente amenazadas.

Una de las especies, C. abingdonii de la isla Pinta, está extinta desde 2014. El último espécimen conocido, llamado Solitario George, murió en cautiverio el 24 de junio de 2012; George se había apareado con tortugas hembra de varias otras especies, pero ninguno de los huevos de estas parejas eclosionó.

Se cree que la especie que habita en la isla de Floreana (G. nigra) fue cazada hasta la extinción en 1850, sólo 15 años después de la histórica visita de Charles Darwin en 1835, cuando vio conchas, pero no tortugas vivas allí. Sin embargo, recientes pruebas de ADN muestran que una población entremezclada no nativa que existe actualmente en la isla de Isabela tiene un parecido genético con la especie nativa de Floreana, lo que sugiere que G. nigra no se ha extinguido del todo.

La existencia de la especie C. phantastica de la isla Fernandina es discutida, ya que fue descrita a partir de un solo espécimen que puede haber sido una introducción artificial a la isla; sin embargo, una hembra viva fue encontrada en 2019, lo que probablemente confirme la validez de la especie.

Antes de que se conocieran ampliamente las diferencias entre las poblaciones de diferentes islas y volcanes, se mezclaban indiscriminadamente las colecciones de cautivos en los zoológicos. Las crías fértiles eran el resultado de parejas de animales de diferentes razas. Sin embargo, los cruces en cautiverio entre tortugas de diferentes razas tienen una fertilidad más baja y una mortalidad más alta que los que se producen entre tortugas de la misma raza, y los cautivos en manadas mixtas normalmente dirigen el cortejo sólo hacia miembros de la misma raza.

 

Descubrimiento y Taxonomía

Las Islas Galápagos fueron descubiertas en 1535, pero aparecieron por primera vez en los mapas, de Gerardus Mercator y Abraham Ortelius, alrededor de 1570. Las islas fueron nombradas “Insulae de los Galopegos” (Islas de las Tortugas) en referencia a las tortugas gigantes encontradas allí.

Inicialmente, las tortugas gigantes del Océano Índico y las de las Galápagos se consideraban la misma especie. Los naturalistas pensaban que los marineros habían transportado las tortugas allí.

En 1676, la autoridad pre-linense Claude Perrault se refirió a ambas especies como Tortue des Indes.

En 1783, Johann Gottlob Schneider clasificó todas las tortugas gigantes como Testudo indica (“tortuga de la India”).

En 1812, August Friedrich Schweigger las nombró Testudo gigantea (“tortuga gigante”).

En 1834, André Marie Constant Duméril y Gabriel Bibron clasificaron a las tortugas de Galápagos como una especie separada, a la que llamaron Testudo nigrita (“tortuga negra”).

 

Historia de las Tortugas de Galápagos

Todas las especies de tortugas de Galápagos evolucionaron a partir de ancestros comunes que llegaron desde Sudamérica continental por dispersión en el agua. Los estudios genéticos han demostrado que la tortuga Argentin es su pariente vivo más cercano.

La población fundadora mínima fue una hembra embarazada o una pareja reproductora. La supervivencia en el viaje oceánico de 1.000 km se explica porque las tortugas son boyantes, pueden respirar extendiendo el cuello por encima del agua y son capaces de sobrevivir meses sin comida ni agua dulce. Como son pobres nadadoras, el viaje fue probablemente un viaje pasivo facilitado por la corriente de Humboldt, que se desvía hacia el oeste hacia las islas Galápagos desde el continente.

Se cree que los antepasados del género Chelonoidis se dispersaron de manera similar desde África a América del Sur durante el Oligoceno.

El pariente vivo más cercano de la tortuga gigante de Galápagos es la tortuga Argentina (Chelonoidis chilensis), una especie mucho más pequeña de América del Sur. La divergencia entre C. chilensis y C. nigra probablemente ocurrió hace 6-12 millones de años, un evento evolutivo que precedió a la formación volcánica de las más antiguas islas modernas de Galápagos hace 5 millones de años.

El análisis del ADN mitocondrial indica que las islas más antiguas existentes (Española y San Cristóbal) fueron colonizadas primero, y que estas poblaciones sembraron las islas más jóvenes mediante la dispersión de manera “escalonada” a través de las corrientes locales.

El flujo genético restringido entre las islas aisladas dio lugar entonces a la evolución independiente de las poblaciones en las formas divergentes observadas en las especies modernas. Las relaciones evolutivas entre las especies se hacen así eco de la historia volcánica de las islas.

 

Distribución de especies de Tortugas en las diferentes Islas

Tortugas de La isla de Isabela

Las cinco poblaciones que viven en la isla más grande, Isabela, son las que son objeto de mayor debate en cuanto a si son verdaderas especies o sólo poblaciones o subespecies distintas.

Se acepta ampliamente que la población que vive en el volcán más septentrional, el Lobo Volcán, es genéticamente independiente de las cuatro poblaciones del sur y, por lo tanto, es una especie separada, y se cree que se deriva de un acontecimiento de colonización diferente de los demás.

Aparentemente, una colonización de la isla de Santiago dio lugar a la especie de lobo volcánico (C. becki), mientras que se cree que las cuatro poblaciones del sur descienden de una segunda colonización de la isla de Santa Cruz, situada más al sur.

Se cree que las tortugas de Santa Cruz fueron las primeras en colonizar el volcán Sierra Negra, que fue el primero de los volcanes de la isla en formarse.

Las tortugas luego se extendieron hacia el norte a cada volcán recién creado, dando lugar a las poblaciones que viven en el volcán Alcedo y luego en el volcán Darwin.

Evidencias genéticas recientes muestran que estas dos poblaciones son genéticamente distintas entre sí y de la población que vive en Sierra Negra (C. guentheri) y por lo tanto forman las especies C. vandenburghi (Alcedo) y C. microphyes (Darwin)

La quinta población que vive en el volcán más al sur (C. vicina) se cree que se separó de la población de Sierra Negra más recientemente y, por lo tanto, no es tan diferente genéticamente de las otras dos.

Isabela es la isla donde habitan las tortugas de formación más reciente, por lo que sus poblaciones han tenido menos tiempo para evolucionar de forma independiente que las poblaciones de otras islas, pero según algunos investigadores, todas son genéticamente diferentes y cada una debería ser considerada como una especie separada.

 

Tortugas de Isla Floreana

El análisis filogenético puede ayudar a “resucitar” la especie extinta de Floreana (C. nigra), una especie conocida sólo a partir de restos subfósiles.

Se encontró que algunas tortugas de Isabela coincidían parcialmente con el perfil genético de los especímenes de Floreana de las colecciones de los museos, lo que posiblemente indica la presencia de híbridos de una población transportada por humanos desde Floreana a Isabela, resultantes ya sea de individuos transportados deliberadamente entre las islas, o de individuos arrojados por la borda de los barcos para aligerar la carga.

Se han identificado nueve descendientes de Floreana en la población cautiva del Centro de Crianza Fausto Llerena en Santa Cruz; la huella genética se identificó en los genomas de las crías híbridas. Esto permite la posibilidad de restablecer una especie reconstruida a partir de la cría selectiva de los animales híbridos.

Además, es posible que todavía existan individuos de la especie. El análisis genético de una muestra de tortugas del Lobo Volcán encontró 84 híbridos C. nigra de primera generación, algunos de menos de 15 años de edad. Se estima que la diversidad genética de estos individuos ha requerido 38 padres C. nigra, muchos de los cuales podrían estar todavía vivos en la isla Isabela.

 

Tortugas de Isla Pinta

Se ha encontrado que la especie de la isla Pinta (C. abingdonii, actualmente extinguida) está más estrechamente relacionada con la especie en las islas San Cristóbal (C. chathamensis) y Española (C. hoodensis), que se encuentran a más de 300 km de distancia, en lugar de la isla vecina de Isabela, como se había supuesto anteriormente.

Esta relación se atribuye a la dispersión por la fuerte corriente local desde San Cristóbal hacia la Pinta. Este descubrimiento sirvió de base para otros intentos de preservar el linaje de C. abingdonii y para la búsqueda de una pareja apropiada para el Solitario Jorge, que había sido acorralado con hembras de Isabela.

La esperanza se vio reforzada por el descubrimiento de un macho híbrido de C. abingdonii en la población de lobos del volcán en el norte de Isabela, lo que aumenta la posibilidad de que existan más descendientes vivos de la Pinta sin descubrir.

 

Tortugas de Isla Santa Cruz

Los estudios de ADN mitocondrial de tortugas en Santa Cruz muestran hasta tres linajes genéticamente distintos que se encuentran en distribuciones poblacionales no superpuestas alrededor de las regiones de Cerro Montura, Cerro Fatal y La Caseta. Aunque tradicionalmente se agrupan en una sola especie (C. porteri), todos los linajes están más estrechamente relacionados con las tortugas de otras islas que entre sí: Las tortugas de Cerro Montura están más estrechamente relacionadas con G. duncanensis de Pinzón, Cerro Fatal a G. chathamensis de San Cristóbal y La Caseta a las cuatro razas sureñas de Isabela así como a las tortugas de Floreana.

En 2015, las tortugas del Cerro Fatal fueron descritas como un taxón distinto, donfaustoi. Antes de la identificación de esta especie a través de análisis genéticos, se observó que existían diferencias en los caparazones entre las tortugas del Cerro Fatal y otras tortugas de Santa Cruz. Al clasificar las tortugas del Cerro Fatal en un nuevo taxón, se puede prestar mayor atención a la protección de su hábitat.

 

Tortugas de Isla Pinzón

Cuando se descubrió que la pequeña isla central de Pinzón tenía sólo 100-200 adultos muy viejos y que ninguna tortuga joven había sobrevivido hasta la edad adulta durante quizás más de 70 años, los científicos residentes iniciaron lo que con el tiempo se convertiría en el Programa de Cría y Crianza de Tortugas Gigantes. Durante los siguientes 50 años, este programa resultó en grandes éxitos en la recuperación de las poblaciones de tortugas gigantes en todo el archipiélago.

En 1965, los primeros huevos de tortuga recolectados de nidos naturales en la isla Pinzón fueron llevados a la Estación Científica Charles Darwin, donde completarían el período de incubación y luego eclosionarían, convirtiéndose en las primeras tortugas jóvenes en ser criadas en cautiverio.

La introducción de ratas negras en Pinzón en algún momento de la segunda mitad del siglo XIX había resultado en la completa erradicación de todas las tortugas jóvenes. Las ratas negras habían estado comiendo tanto los huevos como las crías de las tortugas, destruyendo efectivamente el futuro de la población de tortugas. Sólo la longevidad de las tortugas gigantes les permitió sobrevivir hasta que el Parque Nacional Galápagos, Island Conservation, la Fundación Charles Darwin, el Centro de Rapaces y los Laboratorios Bell eliminaron las ratas invasoras en 2012.

En 2013, anunciando un paso importante en la recuperación de las tortugas Pinzón, las crías emergieron de los nidos de las tortugas Pinzón nativas de la isla y el Parque Nacional Galápagos devolvió con éxito 118 crías a su hogar nativo en la isla. Los socios regresaron a la isla Pinzón a finales de 2014 y continuaron observando las tortugas recién nacidas (ahora más viejas), lo que indica que el reclutamiento natural está ocurriendo en la isla sin impedimentos.

 

Tortugas de Española

En la isla sureña de Española, sólo se encontraron 14 tortugas adultas, dos machos y 12 hembras. Las tortugas aparentemente no se encontraban entre sí, por lo que no se producía ninguna reproducción. Entre 1963 y 1974, las 14 tortugas adultas descubiertas en la isla fueron llevadas al centro de tortugas de Santa Cruz y se inició un programa de reproducción de tortugas.

En 1977, un tercer macho de tortuga española fue devuelto a Galápagos desde el zoológico de San Diego y se unió al grupo de reproducción.

Después de 40 años de trabajo reintroduciendo animales cautivos, un estudio detallado del ecosistema de la isla ha confirmado que tiene una población estable y en reproducción. Donde una vez se conocieron 15, ahora más de 1.000 tortugas gigantes habitan la isla de Española.

Un equipo de investigación ha encontrado que más de la mitad de las tortugas liberadas desde las primeras reintroducciones siguen vivas, y se están reproduciendo lo suficientemente bien como para que la población progrese, sin ayuda.

En enero de 2020, se informó ampliamente que Diego, un macho tortuga de 100 años de edad, resucitó el 40% de la población de tortugas de la isla y se le conoce como la “Tortuga Playboy”.

 

Características

Las tortugas tienen un gran caparazón óseo de un color marrón o gris apagado. Las placas del caparazón están fusionadas con las costillas en una estructura protectora rígida que es parte integral del esqueleto.

Los líquenes pueden crecer en el caparazón de estos animales de movimiento lento. Las tortugas mantienen un patrón característico de corteza (segmento de caparazón) en su caparazón a lo largo de la vida, aunque las bandas de crecimiento anual no son útiles para determinar la edad porque las capas externas se desgastan con el tiempo.

Una tortuga puede retirar su cabeza, cuello y extremidades delanteras en su caparazón para protegerse. Las patas son grandes y rechonchas, con piel seca y escamosa y escamas duras. Las patas delanteras tienen cinco garras, las traseras cuatro.

 

Tortugas Gigantes

El descubridor de las Islas Galápagos, Fray Tomás de Berlanga, obispo de Panamá, escribió en 1535 sobre “tortugas tan grandes que cada una podía llevar un hombre encima de sí misma”

El naturalista Charles Darwin comentó después de su viaje tres siglos más tarde, en 1835, “Estos animales crecen hasta un tamaño inmenso… varios tan grandes que se necesitan seis u ocho hombres para levantarlos del suelo”.

Los individuos más grandes registrados han alcanzado pesos de más de 400 kg y longitudes de 1,87 metros

La superposición de tamaños es extensa con la tortuga gigante Aldabra, sin embargo, tomada como especie, la tortuga de Galápagos parece ser en promedio ligeramente más grande, con pesos superiores a 185 kg siendo ligeramente más común.

Los pesos en las especies de mayor cuerpo oscilan entre 272 y 317 kg en los machos maduros y entre 136 y 181 kg en las hembras adultas.

Sin embargo, el tamaño es variable entre las islas y las especies; las de la isla Pinzón son relativamente pequeñas con un peso máximo conocido de 76 kg y una longitud de caparazón de aproximadamente 61 cm en comparación con el rango de 75 a 150 cm en las tortugas de la isla Santa Cruz.

El gigantismo de las tortugas fue probablemente un rasgo útil en los continentes que fue fortuitamente útil para la colonización exitosa de estas remotas islas oceánicas, más que un ejemplo de gigantismo insular evolucionado. Las tortugas grandes tendrían más posibilidades de sobrevivir el viaje sobre el agua desde el continente, ya que pueden mantener su cabeza a una mayor altura sobre el nivel del agua y tienen una menor relación superficie/volumen, lo que reduce la pérdida osmótica de agua.

Sus importantes reservas de agua y grasa permitirían a las tortugas sobrevivir a largas travesías por el océano sin alimentos ni agua dulce, y soportar el clima propenso a la sequía de las islas. Un mayor tamaño les permitía tolerar mejor los extremos de temperatura debido a la gigantotérmica.

 

La forma del caparazón

Las tortugas de Galápagos poseen dos formas principales de caparazón que se correlacionan con la historia biogeográfica del grupo de especies. Exhiben un espectro de morfología de caparazón que va desde “saddleback” (que denota un arqueamiento hacia arriba del borde frontal del caparazón que se asemeja a una silla de montar) hasta “domo” (que denota una superficie redondeada y convexa que se asemeja a una cúpula).

Cuando una tortuga “saddleback” retira su cabeza y sus extremidades delanteras en su caparazón, queda un gran hueco desprotegido sobre el cuello, evidencia de la falta de depredación durante la evolución de esta estructura.

Las tortugas de espalda ensillada se originan en pequeñas islas de menos de 500 m de elevación con hábitats secos (por ejemplo Española y Pinzón) que son más limitadas en alimento y otros recursos

Las hembras tienen una forma de caparazón más alargada y más ancha que los machos. La forma del caparazón cambia con el crecimiento, los escudos vertebrales se estrechan y los pleurales se agrandan durante la ontogenia tardía.

 

Diferencias entre machos y hembras

El dimorfismo sexual es más pronunciado en las poblaciones de saddleback en las que los machos tienen aberturas delanteras más angulosas y más altas, lo que les da un aspecto de saddled más extremo.

Los machos de todas las variedades tienen generalmente colas más largas y plastrones más cortos y cóncavos con pomos engrosados en el borde posterior para facilitar el apareamiento.

Los machos son más grandes que las hembras – los machos adultos pesan alrededor de 272-317 kg mientras que las hembras pesan 136-181 kg.

 

Comportamiento

Rutina

Las tortugas son ectotérmicas (de sangre fría), por lo que se asolean durante 1-2 horas después del amanecer para absorber el calor del sol a través de sus caparazones oscuros antes de buscar activamente comida durante 8-9 horas al día.

Viajan principalmente por la mañana temprano o al final de la tarde entre las zonas de descanso y de pastoreo. Se ha observado que caminan a una velocidad de 0,3 km/h.

En las islas más grandes y húmedas, las tortugas migran estacionalmente entre elevaciones bajas, que se convierten en llanuras herbosas en la estación húmeda, y áreas de pradera de mayor elevación en la estación seca. Las mismas rutas se han utilizado durante muchas generaciones, creando senderos bien definidos a través de la maleza conocidos como “carreteras de las tortugas”.

Las tortugas a veces descansan en revolcaderos de barro o en charcos formados por la lluvia, lo que puede ser tanto una respuesta termorreguladora durante las noches frías, como una protección contra parásitos como los mosquitos y las garrapatas. Los parásitos se contrarrestan tomando baños de polvo en la tierra suelta. Se ha observado que algunas tortugas se refugian por la noche bajo rocas colgantes, mientras que otras han sido observadas durmiendo en una depresión apretada en la tierra o en un matorral llamado “paleta”. La utilización de las mismas paletas por las tortugas locales, como en el Volcán Alcedo, da lugar a la formación de pequeñas fosas arenosas.

 

Dieta

Las tortugas son herbívoras que consumen una dieta de cactus, hierbas, hojas, líquenes, bayas, melones, naranjas y algas.

Se ha documentado que se alimentan de Hippomane mancinella (“manzana venenosa”), la guayaba endémica Psidium galapageium, el helecho de agua Azolla microphylla y la bromelia Tillandsia insularis.

Las tortugas jóvenes comen un promedio de 16,7% de su propio peso corporal en materia seca por día.

Las tortugas adquieren la mayor parte de su humedad del rocío y la savia de la vegetación (en particular del cactus Opuntia); por lo tanto, pueden sobrevivir más de 6 meses sin agua. Pueden aguantar hasta un año cuando se les priva de todo alimento y agua, sobreviviendo al descomponer su grasa corporal para producir agua como subproducto.

Las tortugas también tienen un metabolismo muy lento. Cuando tienen sed, pueden beber grandes cantidades de agua muy rápidamente, almacenándola en sus vejigas y en la “raíz del cuello”. En las islas áridas, las tortugas lamen el rocío matinal de las rocas, y la acción repetida a lo largo de muchas generaciones ha formado depresiones de media esfera en la roca.

 

Sentidos

En cuanto a sus sentidos, Charles Darwin observó, “Los habitantes creen que estos animales son absolutamente sordos; ciertamente no escuchan a una persona que se acerca por detrás de ellos.”

Aunque no son sordas, las tortugas dependen mucho más de la visión y el olfato como estímulos que del oído.

 

Reproducción

Apareamiento

El apareamiento ocurre en cualquier momento del año, aunque tiene picos estacionales entre febrero y junio en las tierras altas húmedas durante la temporada de lluvias. Cuando los machos maduros se encuentran en la temporada de apareamiento, se enfrentan en un despliegue de dominio ritualizado, se levantan sobre sus piernas y estiran sus cuellos con la boca abierta. Ocasionalmente, se muerde la cabeza, pero normalmente la tortuga más corta se retira, concediendo los derechos de apareamiento al vencedor. El comportamiento es más pronunciado en las especies de espalda ensillada, que son más agresivas y tienen el cuello más largo.

El preludio del apareamiento puede ser muy agresivo, ya que el macho golpea con fuerza el caparazón de la hembra con el suyo propio y le corta las piernas. El montaje es un proceso incómodo y el macho debe estirarse y tensarse para mantener el equilibrio en una posición inclinada. La parte inferior cóncava del caparazón del macho le ayuda a equilibrarse cuando se encuentra a horcajadas sobre el caparazón de la hembra, y acerca su ventilación cloacal (que alberga el pene) a la cloaca dilatada de la hembra. Durante el apareamiento, el macho vocaliza con fuelles roncos y gruñidos, descritos como “gemidos rítmicos”.

 

Anidación

Las hembras viajan hasta varios kilómetros en julio a noviembre para llegar a las zonas de anidación de la costa seca y arenosa. La excavación de nidos es una tarea agotadora y elaborada que puede llevar a la hembra varias horas al día durante muchos días.

Se realiza a ciegas utilizando sólo las patas traseras para cavar un agujero cilíndrico de 30 cm de profundidad, en el que la tortuga luego pone hasta 16 huevos esféricos de cáscara dura de 82 a 157 gramos y del tamaño de una bola de billar.

La hembra hace un tapón de barro para el agujero del nido con tierra mezclada con orina, sella el nido presionando firmemente con su plastrón y los deja para que sean incubados por el sol. Las hembras pueden poner de una a cuatro nidadas por temporada.

La temperatura juega un papel en el sexo de las crías, con nidos de baja temperatura que producen más machos y nidos de alta temperatura que producen más hembras.

 

Tortugas bebé y maduración

Las crías emergen del nido después de cuatro a ocho meses y pueden pesar sólo 50 y medir 6 cm.

Cuando las tortugas jóvenes emergen de sus caparazones, deben cavar su camino hacia la superficie, lo que puede llevar varias semanas. En condiciones particularmente secas, las crías pueden morir bajo tierra si están encerradas en un suelo endurecido, mientras que la inundación de la zona del nido puede ahogarlas.

Las especies son inicialmente indistinguibles ya que todas tienen caparazones abovedados. Las crías permanecen en zonas de tierras bajas más cálidas durante sus primeros 10-15 años, encontrándose con peligros como caer en grietas, ser aplastados por la caída de rocas, o un excesivo estrés por calor.

El halcón de las Galápagos era antes el único depredador nativo de las crías de tortuga .Las tortugas adultas no tienen depredadores naturales aparte de los humanos; Darwin señaló: “Las viejas parecen morir generalmente por accidentes, como por la caída de precipicios”.

La madurez sexual se alcanza a los 20-25 años en cautiverio, posiblemente a los 40 años en estado salvaje. Se cree que la esperanza de vida en estado salvaje es de más de 100 años, lo que la convierte en una de las especies más longevas del reino animal.

Harriet, un ejemplar conservado en el Zoológico de Australia, era la tortuga de Galápagos más antigua que se conoce, habiendo alcanzado una edad estimada de más de 170 años antes de su muerte en 2006.

 

Conservación

Varias oleadas de explotación humana de las tortugas como fuente de alimento causaron una disminución de la población silvestre total de alrededor de 250.000 cuando fueron descubiertas por primera vez en el siglo XVI a un mínimo de 3.060 individuos en un censo de 1974. Los modernos esfuerzos de conservación han llevado posteriormente el número de tortugas a 20.000

La especie C. nigra se extinguió por la explotación humana en el siglo XIX. Otra especie, C. abingdonii, se extinguió el 24 de junio de 2012 con la muerte en cautiverio del último espécimen que quedaba, un macho llamado Solitario George, la “criatura viviente más rara del mundo”. Todas las demás especies supervivientes figuran en la lista de la UICN como al menos “Vulnerables” en estado de conservación, si no peor.

 

Explotación histórica

Se estima que se capturaron 200.000 animales antes del siglo XX. Las tortugas, relativamente inmóviles e indefensas, se recogían y almacenaban vivas a bordo de barcos, donde podían sobrevivir durante al menos un año sin comida ni agua, proporcionando valiosa carne fresca, mientras que su orina diluida y el agua almacenada en sus bolsas para el cuello podían utilizarse como agua potable.

Entre los años 1790 y 1860, los barcos balleneros y los cazadores de pieles recogieron sistemáticamente tortugas en cantidades mucho mayores que los bucaneros que las precedieron. Algunas se utilizaron como alimento y muchas más se mataron por “aceite de tortuga” de alto grado desde finales del siglo XIX en adelante para su venta lucrativa al Ecuador continental.

Un total de más de 13.000 tortugas están registradas en los registros de los barcos balleneros entre 1831 y 1868, y se estima que 100.000 fueron capturadas antes de 1830. La recolección por parte de los balleneros se detuvo finalmente por una combinación de la escasez de tortugas que habían creado y la competencia del petróleo crudo como fuente de energía más barata.

La explotación de las tortugas de Galápagos aumentó drásticamente con el inicio de la fiebre del oro de California en 1849. Las tortugas terrestres y las tortugas marinas fueron importadas a San Francisco, Sacramento y otros pueblos de la fiebre del oro en toda la Alta California para alimentar a la población de las minas de oro.

El declive de la población se aceleró con el temprano asentamiento de las islas a principios del siglo XIX, lo que condujo a la caza no regulada para obtener carne, la limpieza del hábitat para la agricultura y la introducción de especies de mamíferos exóticos. Los cerdos salvajes, perros, gatos y ratas negras se han convertido en depredadores de huevos y tortugas jóvenes, mientras que las cabras, burros y ganado compiten por el pastoreo y pisotean los nidos.

La extinción de la especie Floreana a mediados del siglo XIX se ha atribuido a las presiones combinadas de la caza para la colonia penal en la relativamente pequeña isla, la conversión de las tierras altas de pastoreo en tierras para la agricultura y plantaciones de frutas, y la introducción de mamíferos salvajes.

Las amenazas continúan hoy en día con la rápida expansión de la industria turística y el aumento del tamaño de los asentamientos humanos en las islas.

Las tortugas han disminuido de 15 tipos diferentes de especies cuando Darwin llegó por primera vez a las 11 especies actuales.

 

Conservación moderna

Las restantes especies de tortugas se encuentran en la clasificación de la UICN, desde extintas en el medio silvestre hasta vulnerables. La lenta tasa de crecimiento, la madurez sexual tardía y el endemismo de las islas hacen que las tortugas sean particularmente propensas a la extinción sin la ayuda de los conservacionistas

La tortuga gigante de Galápagos se ha convertido en una especie emblemática de los esfuerzos de conservación en todo el archipiélago.

La tortuga gigante de Galápagos está ahora estrictamente protegida y figura en el Apéndice I de la Convención sobre el Comercio Internacional de Especies Amenazadas de Fauna y Flora Silvestres

En 1936, el gobierno ecuatoriano incluyó a la tortuga gigante en la lista de especies protegidas.

En 1959, declaró todas las zonas deshabitadas de las Galápagos parque nacional y estableció la Fundación Charles Darwin.

En 1970 se prohibió la captura o eliminación de muchas especies de las islas (incluidas las tortugas y sus huevos). Para detener por completo el comercio de las tortugas, se hizo ilegal exportarlas desde el Ecuador, ya sea en cautiverio o en estado salvaje, continental o insular de procedencia.

 

Cría en cautiverio

Con el establecimiento del Parque Nacional Galápagos y la FCD en 1959, se inició una revisión del estado de las poblaciones de tortugas. Sólo quedaban 11 de las 14 poblaciones originales y la mayoría de ellas estaban en peligro de extinción.

El programa de reproducción y cría de tortugas gigantes comenzó en respuesta a la condición de la población en Pinzón, donde se encontraron menos de 200 adultos viejos. Todas las crías habían sido matadas por ratas negras introducidas, durante quizás más de un siglo.

Los programas de cría y liberación comenzaron en 1965 y han logrado que siete de las ocho especies en peligro de extinción alcancen niveles de población menos peligrosos. Las tortugas jóvenes son criadas en varios centros de cría en todas las islas para mejorar su supervivencia durante su vulnerable desarrollo temprano.

Los huevos se recogen de los sitios de anidación amenazados, y las crías eclosionadas reciben una ventaja al ser mantenidas en cautiverio durante cuatro o cinco años para alcanzar un tamaño con una probabilidad mucho mayor de supervivencia hasta la edad adulta, antes de ser liberadas en sus áreas de distribución nativas.

La recuperación más significativa de la población fue la de la tortuga española (C. hoodensis), que se salvó de una extinción casi segura. La población se había reducido a tres machos y 12 hembras tan dispersos que no se había producido ningún apareamiento en la naturaleza.

Se especula que los intentos infructuosos de criar una de las tortugas, Solitario George por ejemplo, se atribuyen a la falta de señales postnatales, y a la confusión sobre cuál sería la especie genética más apropiada para aparearse en las islas.

Las 15 tortugas restantes fueron llevadas a la Estación Científica Charles Darwin en 1971 para un programa de reproducción en cautiverio y, en los siguientes 33 años, dieron lugar a más de 1.200 crías que fueron liberadas en su isla natal y desde entonces han empezado a reproducirse de forma natural

Una de las tortugas, Diego, es uno de los principales impulsores de una notable recuperación de la especie hoodensis, habiendo engendrado entre 350 y 800 crías.


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