Tortuga Golfina (Lepidochelys olivacea)

La tortuga Golfina (Lepidochelys olivacea),  es una especie de tortuga de la familia Cheloniidae. Esta especie es la segunda más pequeña y la más abundante de todas las tortugas marinas que se encuentran en el mundo. Las tortugas Golfinas se encuentras en aguas cálidas y tropicales, principalmente en los océanos Pacífico e Índico, pero también en las aguas cálidas del Océano Atlántico.

Esta tortuga es conocida por su anidación en masa única llamada arribada, donde miles de hembras se reúnen en la misma playa para poner huevos.

Tortuga golfina

 

Características de la Tortuga Golfina

Creciendo hasta unos 61 cm de longitud de caparazón (medido a lo largo de la curva), la tortuga marina olivacea recibe su nombre común por su caparazón de color oliva, que tiene forma de corazón y es redondeado. Los machos y las hembras crecen hasta el mismo tamaño; sin embargo, las hembras tienen un caparazón ligeramente más redondeado en comparación con los machos.

El caparazón en forma de corazón se caracteriza por cuatro pares de escudos inframarginales con poros en el puente, dos pares de prefrontales y hasta nueve escudos laterales por lado. La L. olivacea es única en el sentido de que puede tener un número variable y asimétrico de escudos laterales, que van de cinco a nueve placas en cada lado, siendo seis a ocho los más comunes. Cada lado del caparazón tiene de 12 a 14 escudos marginales.

El caparazón está aplanado dorsalmente y es el más alto anterior al puente. Tiene una cabeza mediana y ancha que parece triangular desde arriba. Los lados cóncavos de la cabeza son más evidentes en la parte superior del hocico corto. Tiene extremidades delanteras en forma de paleta, cada una con dos garras anteriores.

Las partes superiores son de color verde grisáceo a oliva, pero a veces parecen rojizas debido a las algas que crecen en el caparazón. El puente y el plastrón sin bisagras de un adulto varía de blanco verdoso en los individuos más jóvenes a un amarillo cremoso en los ejemplares más viejos (la edad máxima es de hasta 50 años).

Las crías son de color gris oscuro con una cicatriz yema pálida, pero parecen todas negras cuando están mojadas. La longitud del caparazón de las crías oscila entre 37 y 50 mm. Una fina línea blanca bordea el caparazón, así como el borde de salida de las aletas delanteras y traseras.

Tanto las crías como los jóvenes tienen escudos marginales posteriores dentados, que se vuelven lisos con la edad. Los juveniles también tienen tres quillas dorsales; la quilla longitudinal central da a las tortugas más jóvenes un perfil dentado, que permanece hasta que alcanzan la madurez sexual.

Los adultos son sexualmente dimórficos. El macho maduro tiene una cola más larga y gruesa, que se utiliza para la cópula,[6] y la presencia de garras agrandadas y enganchadas en las aletas delanteras del macho le permite agarrar el caparazón de la hembra durante la cópula. El macho también tiene un caparazón más largo y cónico que la hembra, que tiene un caparazón redondeado y en forma de cúpula[6]. El macho también tiene un plastrón más cóncavo, que se cree que es otra adaptación para el apareamiento. El plastrón del macho también puede ser más suave que el de la hembra.

Cuanto pesa la tortuga Golfina

La tortuga golfina rara vez pesa más de 50 kg. Los adultos estudiados en Oaxaca, México, oscilaban entre 25 y 46 kg; las hembras adultas pesaban un promedio de 35,45 kg, mientras que los machos adultos pesaban significativamente menos, con un promedio de 33kg. Las crías suelen pesar entre 12,0 y 23,3 g.

 

Taxonomía

La tortuga golfina puede haber sido descrita por primera vez como Testudo mydas minor por Georg Adolf Suckow en 1798. Más tarde fue descrita y nombrada Chelonia multiscutata por Heinrich Kuhl en 1820. Aún más tarde, fue descrita y nombrada Chelonia olivacea por Johann Friedrich von Eschscholtz en 1829.

La especie fue colocada en el subgénero Lepidochelys por Leopold Fitzinger en 1843. Después de que Lepidochelys fue elevada al estatus de género completo, la especie fue llamada Lepidochelys olivacea por Charles Frédéric Girard en 1858. Debido a que Eschscholtz fue el primero en proponer el epíteto específico olivácea, se le acredita como la autoridad binomial o el autor del taxón en el nombre válido de Lepidochelys olivacea.

El nombre genérico, Lepidochelys, se deriva de las palabras griegas lepidos, que significa escala, y chelys, que se traduce como tortuga. Esto podría ser posiblemente una referencia a los recuentos supernumerarios de scute costal característicos de este género. La etimología del nombre vernáculo inglés “olive” es algo más fácil de resolver, ya que su caparazón es de color verde oliva.

 

Distribución

Mapa de distribución de la tortuga golfina: los círculos rojos son las principales zonas de anidación; los círculos amarillos son las playas de anidación menores.

distribucion de la tortuga golfina

La tortuga golfina tiene una distribución circumtropical, viviendo en aguas tropicales y cálidas de los océanos Pacífico e Índico desde la India, Arabia, Japón y Micronesia hasta el sur de África, Australia y Nueva Zelanda. En el Océano Atlántico se ha observado frente a la costa occidental de África y las costas del Brasil septentrional, Surinam, Guyana, la Guayana Francesa y Venezuela.

Además, se ha registrado la tortuga golfina en el Mar Caribe hasta el norte de Puerto Rico. Una hembra fue encontrada viva en una playa del Mar de Irlanda en la Isla de Anglesey (Islas Británicas) en noviembre de 2016, lo que dio a esta especie su aspecto más septentrional.

La golfina también se encuentra en el Océano Pacífico oriental desde las Islas Galápagos y Chile hacia el norte hasta el Golfo de California, y a lo largo de la costa del Pacífico hasta por lo menos Oregón.

Los movimientos migratorios se han estudiado con menos intensidad en la tortuga golfina que en otras especies de tortugas marinas, pero se cree que utilizan las aguas costeras de más de 80 países.

Históricamente, esta especie ha sido ampliamente considerada como la tortuga marina más abundante del mundo. Más de un millón de tortugas golfinas fueron cosechadas comercialmente frente a las costas de México sólo en 1968.

Se calcula que la población del Pacífico mexicano era de al menos 10 millones de habitantes antes de la era de la explotación masiva. Más recientemente, la población mundial de hembras anidadoras anuales se redujo a unos dos millones en 2004, y se redujo aún más a 852.550 en 2008, lo que indica una drástica disminución del 28 al 32% de la población mundial en una sola generación.

 

Nidificación

Tortuga golfina huevos

Las tortugas golfinas son conocidas por su comportamiento de anidación sincronizada en masa, llamadas arribadas. Las hembras regresan a la misma playa de donde nacieron, para poner sus huevos. Ponen sus huevos en nidos cónicos de un metro y medio de profundidad, que cavan laboriosamente con sus aletas traseras.

En el Océano Índico, la mayoría de las tortugas golfinas anidan en dos o tres grandes grupos cerca de Gahirmatha en Odisha. La costa de Odisha en la India es el mayor sitio de anidación masiva de la tortuga golfina, seguida por las costas de México y Costa Rica.

En 1991, más de 600.000 tortugas anidaron a lo largo de la costa de Odisha en una semana. La anidación se produce en otros lugares a lo largo de la costa de Coromandel y Sri Lanka, pero en lugares dispersos. Sin embargo, la tortuga golfina se considera una rareza en la mayoría de las zonas del Océano Índico.

También son raras en el Pacífico occidental y central, y sólo se conocen arribadas en el Pacífico oriental tropical, en América Central y en México. En Costa Rica, se producen en las playas de Nancite y Ostional. Hay dos arribadas activas en Nicaragua, Chacocente y La Flor, con una pequeña zona de anidación en el Pacífico de Panamá. Históricamente, varias arribadas estuvieron en México, pero sólo queda una en Playa Escobilla en Oaxaca.

Aunque las golfinass son famosas por sus arribadas, muchas de las zonas de anidación sólo pueden soportar agregaciones de tamaño relativamente pequeño a moderado (unas 1.000 hembras anidadoras).

 

Forrajeo o búsqueda de alimento

Algunos de los terrenos de forrajeo de la tortuga golfina cerca del sur de California están contaminados debido a las aguas residuales, la escorrentía agrícola, los pesticidas, los disolventes y las descargas industriales. Se ha demostrado que estos contaminantes disminuyen la productividad de la comunidad bentónica, lo que afecta negativamente a estas tortugas, que se alimentan de estas comunidades.

La creciente demanda de construcción de marinas y muelles cerca de Baja California y el sur de California también está afectando negativamente a las tortugas golfinas en estas zonas, donde se liberará más aceite y gasolina en estos hábitats sensibles. Otra amenaza para estas tortugas son las centrales eléctricas, que han documentado que las tortugas juveniles y subadultas quedan atrapadas en los sistemas de refrigeración de agua salada.

 

Reproducción

Se suele suponer que el apareamiento se produce en las proximidades de las playas de anidación, pero se ha informado de parejas copulantes a más de 1.000 km de la playa más cercana. Las investigaciones realizadas en Costa Rica revelaron que el número de parejas copulantes observadas cerca de la playa no podía ser responsable de la fecundación de las decenas de miles de hembras, por lo que se cree que una cantidad importante de apareamientos se produjo en otros lugares en otras épocas del año.

 

Tortuga golfina huevos

 

La playa de Gahirmatha en el distrito de Kendrapara de Odisha (India), que ahora forma parte del Santuario de Vida Silvestre de Bhitarkanika, es la mayor zona de reproducción de estas tortugas. El Santuario de Vida Silvestre Marina de Gahirmatha, que limita con el Santuario de Vida Silvestre de Bhitarkanika por el este, fue creado en septiembre de 1997 y abarca la playa de Gahirmatha y una porción adyacente del Golfo de Bengala. Los manglares de Bhitarkanika fueron designados Humedal Ramsar de Importancia Internacional en 2002. Es la mayor colonia conocida de tortugas marinas golfinas del mundo. Además de la colonia de tortugas Gahirmatha, se han localizado otras dos playas de anidación en masa, que se encuentran en la desembocadura de los ríos Rushikulya y Devi. El espectacular lugar de congregación masiva de tortugas golfinas para aparearse y anidar cautiva tanto a los científicos como a los amantes de la naturaleza de todo el mundo.

Las tortugas golfinas migran en grandes cantidades desde principios de noviembre, cada año, para aparearse y anidar a lo largo de la costa de Orissa. La costa de Gahirmatha tiene una cifra de anidación anual de entre 100.000 y 500.000 cada año. En el pasado reciente se ha producido una disminución de la población de estas tortugas debido a la mortalidad masiva.

La tortuga marina olivácea figura como vulnerable en la lista de la UICN. Las tortugas marinas están protegidas por la “Convención sobre las especies migratorias” y la Convención sobre el Comercio Internacional de Fauna y Flora Silvestres (CITES). La India es una nación signataria de todas estas convenciones.

Las tortugas golfinas generalmente comienzan a agruparse cerca de las playas de anidación unos dos meses antes de la temporada de anidación, aunque esto puede variar a lo largo de su rango. En el Pacífico oriental, la anidación se produce a lo largo de todo el año, y el pico de eventos de anidación (arribadas) se produce entre septiembre y diciembre.

Las playas de anidación se pueden caracterizar como relativamente planas, zona de playa media y libres de escombros. La fidelidad a la playa es común, pero no absoluta. Los eventos de anidación son generalmente nocturnos, pero se ha reportado anidación diurna, especialmente durante las grandes arribadas.

Se desconoce la edad exacta de madurez sexual, pero esto se puede inferir de alguna manera a partir de los datos sobre el tamaño mínimo de reproducción. Por ejemplo, se determinó que la longitud media del caparazón de las hembras que anidan en Playa Nancy, Costa Rica, es de 63,3 cm, y la más pequeña registrada es de 54,0 cm. Las hembras pueden poner hasta tres puestas por temporada, pero la mayoría sólo pone una o dos puestas. La hembra permanece cerca de la orilla durante el período de internamiento, que es aproximadamente un mes. El tamaño medio de la nidada varía a lo largo de su rango y disminuye con cada intento de anidar.

Se observó un tamaño medio de puesta de 116 en Surinam, mientras que se encontró que las hembras que anidan en el Pacífico oriental tienen un promedio de 105.

Tortuga golfina bebe

El período de incubación suele ser de entre 45 y 51 días en condiciones naturales, pero puede extenderse hasta 70 días en condiciones de mal tiempo. Los huevos incubados a temperaturas de 31 a 32 °C producen sólo hembras; los huevos incubados a 28 °C o menos producen sólo machos; y las temperaturas de incubación de 29 a 30 °C producen una nidada mixta.

El éxito de la eclosión puede variar según la playa y el año, debido a las condiciones ambientales cambiantes y a las tasas de depredación de los nidos.

 

Tortuga Golfina Hábitat

La mayoría de los avistamientos suelen realizarse a menos de 15 km de las costas del continente en aguas marinas protegidas y relativamente poco profundas.

Los múltiples hábitats y localidades geográficas utilizados por esta especie varían a lo largo de su ciclo de vida.

 

Alimentación

La Tortuga Golfina es predominantemente carnívora, especialmente en las etapas inmaduras del ciclo de vida.

Las presas animales consisten en protocordados o invertebrados, que pueden ser capturados en aguas marinas poco profundas o en hábitats de estuarios.

Entre las presas más comunes se encuentran medusas, tunicados, erizos de mar, briozoos, bivalvos, caracoles, camarones, cangrejos, langostas de roca y gusanos sipunculícolas.

Además, el consumo de medusas y tanto de peces adultos (por ejemplo, Sphoeroides) como de huevos de peces puede ser indicativo de alimentación pelágica.

También se sabe que la golfina se alimenta de algas filamentosas en zonas desprovistas de otras fuentes de alimento. Los estudios en cautiverio han indicado cierto nivel de comportamiento caníbal en esta especie.

 

Amenazas

Entre los depredadores conocidos de los huevos de la tortuga golfina se encuentran los mapaches, coyotes, perros y cerdos salvajes, zarigüeyas, coatíes, caimanes, cangrejos fantasmas y la serpiente de rayo de sol.

Las crías son presa de buitres, fragatas, cangrejos, mapaches, coyotes, iguanas y serpientes mientras viajan por la playa hacia el agua.

En el agua, los depredadores de las crías probablemente incluyen peces oceánicos, tiburones y cocodrilos.

Los adultos tienen relativamente pocos depredadores conocidos, aparte de los tiburones, y las orcas son responsables de los ataques ocasionales.

En tierra, las hembras que anidan pueden ser atacadas por los jaguares. Notablemente, el jaguar es el único gato con una mordida lo suficientemente fuerte como para penetrar en el caparazón de una tortuga marina

Los humanos siguen siendo la principal amenaza para L. olivacea, responsable de la recolección insostenible de huevos, el sacrificio de las hembras anidadoras en la playa y la recolección directa de los adultos en el mar para la venta comercial tanto de la carne como de los cueros.

Otras amenazas importantes son la mortalidad asociada a las colisiones con embarcaciones y las capturas incidentales en las pesquerías. La pesca de arrastre, las redes de enmalle, los nidos fantasmas, la pesca con palangre y la pesca con nasas han afectado significativamente a las poblaciones de tortugas golfinas, así como a otras especies de tortugas marinas.

Sin embargo, la mayor causa individual de pérdida de huevos de la tortuga golfina resulta de las arribadas, en las que la densidad de hembras anidadoras es tan alta, que los nidos previamente puestos son desenterrados y destruidos por otras hembras anidadoras. En algunos casos, los nidos se contaminan con bacterias o patógenos de nidos en descomposición.


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